Caton’s Healey met à jour un classique d’un million de dollars à la perfection d’après-guerre

Caton’s Healey est une réincarnation de 515 000 $ de l’une des voitures de sport d’après-guerre les plus célèbres de Grande-Bretagne. Seulement 25 seront construits, et oui, c’est cher. Mais une Austin-Healey 100S d’origine avec carrosserie en aluminium et freins à disque – le S signifiant Sebring – dont seulement 50 exemplaires ont été construits entre 1953 et 1954 est maintenant un classique d’un million de dollars en bon état, alors Caton propose une bonne affaire.

Donald Healey a devancé Carroll Shelby. Sa Nash-Healey de 1951 combinait l’ingénierie des voitures de sport britanniques avec un groupe motopropulseur américain. Un peu plus de 500 exemplaires ont été construits jusqu’en 1954, date à laquelle American Motors l’a battu contre les Chevrolet Corvette et Ford Thunderbird, plus récentes et moins chères.

Plus réussie fut l’Austin-Healey 100 de 1952 : un roadster costaud et abordable pour le marché américain, où la demande de voitures de sport avait explosé après la Seconde Guerre mondiale. En 1956, plus de 75 % de tous les Austin-Healey 100 sortis de l’usine d’Austin à Longbridge, en Angleterre, étaient expédiés aux États-Unis.

Aujourd’hui, Caton est un nouveau carrossier basé dans les Midlands britanniques, toujours au cœur de ce qui reste de l’industrie automobile britannique. Il est soutenu par Envisage Group Ltd, une société de services d’ingénierie sur mesure qui, entre autres, fournit une grande partie du support back-end pour les opérations Classic Works de Jaguar Land Rover et construit des véhicules conceptuels pour les équipementiers.

Caton’s Healey commence avec une voiture donneuse, une série originale BN1 Austin-Healey 100 construite entre mai 1953 et août 1955, fournissant le VIN avec lequel l’enregistrer en tant qu’Austin-Healey. Au cœur de la voiture se trouve un moteur quatre cylindres de 3,0 litres basé sur un bloc Healey 100 de 2,7 litres d’origine. Entièrement reconstruit par les spécialistes britanniques de Healey JME Healeys, les améliorations comprennent un vilebrequin en acier et des roulements principaux plus solides, des pistons à haute compression, un arbre à cames de course avec culbuteurs à rouleaux, des carburateurs SU H8 plus grands et un système d’échappement à sortie latérale haute performance.

Dans les voitures BN1 d’origine, le moteur qui propulsait également la malheureuse Austin A90 Atlantic produisait 90 ch et 144 lb-pi de couple. Le moteur Healey by Caton produit 185 ch et 195 lb-pi de couple, plus que suffisant pour propulser la voiture au-delà de la vitesse de pointe de 100 mph qui a donné son nom à la voiture d’origine. Alors que les Healey BN1 d’origine étaient équipées d’une boîte de vitesses manuelle à trois vitesses, la Caton Healey est équipée d’une transmission moderne à cinq vitesses et d’arbres de transmission renforcés pour faire face à la puissance et au couple supplémentaires. Les freins sont des freins à disque tout autour au lieu des tambours d’origine et la suspension avant est multibras avec des ressorts hélicoïdaux réglables.

L’arrière est toujours de la vieille école, avec un essieu moteur, des ressorts de chariot et des amortisseurs à bras de levier, bien que, comme l’avant, il ait une barre anti-roulis personnalisée à joint rose complet. Le châssis est neuf et renforcé aux points faibles identifiés par JME au fil des années de course et de rallye avec Healeys. La nouvelle ferronnerie structurelle comprend des cloisons avant et arrière plus solides et la ferronnerie extérieure a été révisée par l’ancien designer McLaren Darryl Scriven. “Nous nous sommes demandé : ‘Qu’est-ce que Healey aurait fait pour construire une voiture dans les années 50 s’ils avaient eu les outils et les techniques de fabrication que nous avons dans la position unique disponible aujourd’hui ?'”, a déclaré Scriven.

À l’avant se trouve une calandre hexagonale qui emprunte au design original du Healey 100. Les pare-chocs d’origine ont été retirés et le carénage allongé pour cacher l’avant du châssis. Les ailes avant redessinées, qui comportent de grandes prises d’air latérales qui accentuent la ligne de carrosserie inclinée vers l’arrière de la voiture, sont fabriquées à la main en aluminium sur une roue anglaise et n’ont aucune des coutures trouvées sur le Healey 100 d’origine.

Les pare-chocs arrière ont également été retirés, ainsi que les charnières extérieures du couvercle de coffre, qui ont été remplacées par de nouvelles charnières internes fonctionnant sur des vérins à gaz modernes. La poignée du coffre est également omise, le couvercle s’ouvre avec un mécanisme de déverrouillage interne. La voiture conserve son insigne Austin-Healey d’origine, avec la marque Caton gravée en brillant au-dessus des bouches d’aération latérales.

La carrosserie en blanc est apprêtée et reçoit un revêtement anticorrosion standard OEM avant d’être finie dans n’importe quelle couleur demandée par le client. Les jantes en alliage d’aluminium Borrani de 15 pouces à 72 rayons peintes en noir sont fixées avec des cales triangulaires et chaussées de pneus Michelin XWX 185/70 VR15 de style classique. Il n’y a pas de toit. Un pare-brise enveloppant, légèrement plus haut que le stock, offre la seule protection contre les éléments. En vérité, il est peu probable que quiconque dépense plus d’un demi-million de dollars pour un restomod Austin-Healey construit à la main choisisse de le monter autrement que par une journée ensoleillée.

Caton a complètement repensé la cabine du Healey, en utilisant les dimensions plus compactes de la transmission manuelle à cinq vitesses pour rétrécir le tunnel de transmission. Un nouveau pédalier a également augmenté l’espace pour les jambes des conducteurs : dans les Healey 100 d’origine, toute personne mesurant plus de 6 pieds avait du mal à se mettre à l’aise au volant. Les sièges renforcés sont recouverts de cuir Bridge of Weir. L’intérieur est également un pur luxe. Il n’y a pas de système d’infodivertissement, bien que deux ports USB soient présents pour permettre de recharger les appareils électroniques si nécessaire. Les poches de porte ont été agrandies pour contenir une bouteille d’eau et d’autres articles.

Cette voiture est tout au sujet du groupe motopropulseur, explique Tim Strafford, PDG d’Envisage Group. « Caton’s Healey expose délibérément ses occupants aux éléments et les place au milieu d’une expérience de conduite viscérale », explique Strafford. C’est une voiture pour ceux qui aiment l’odeur de l’essence et le son d’un moteur à carburateur performant.”

oigari