Comment un lutin électrique a provoqué les week-ends très contrastés de Sainz et Leclerc en Australie

Les compétences contrastées des pilotes Ferrari Charles Leclerc – totalement dominant depuis la pole pour se placer en tête du championnat – et Carlos Sainz, neuvième sur la grille et en tête-à-queue au 2e tour, étaient saisissantes. Mais leurs destins respectifs ont basculé sur le fil du rasoir.

La domination de Leclerc sur le Grand Prix d’Australie était basée sur la façon dont lui et Ferrari ont obtenu un équilibre parfait de la voiture lors d’un week-end où cela était assez difficile à réaliser. Atteindre cet équilibre était également absolument crucial pour éviter les problèmes de pneus dont souffraient Max Verstappen et Red Bull avant même leur abandon avec une fuite de carburant.

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Christian Horner de Red Bull a admis après la course qu’ils étaient allés dans la mauvaise direction avec la configuration après avoir mal évalué le développement de la piste au cours du week-end. Samedi, ils ont effectué une configuration pour protéger les pneus arrière (ce qui leur avait semblé problématique vendredi) alors qu’il s’agissait d’un grainage avant qui était la limitation le jour de la course.

Cela leur a également donné un équilibre de sous-virage difficile dans les virages lents du secteur 3, permettant à Leclerc dans la Ferrari souple de s’assurer la pole par 0,3 seconde sur Verstappen. Dès lors, Leclerc a pu dominer après avoir remporté le départ, Verstappen a toujours été limité par le grainage du pneu avant gauche.


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Deux victoires en trois courses font de Leclerc le champion du championnat

Ce fut un week-end parfait pour Leclerc.

Les choses étaient très différentes avec Sainz. Il est arrivé ce week-end après avoir été troublé par son manque de rythme pour Leclerc à Bahreïn et dans une moindre mesure à Jeddah. Il sentait qu’il avait fait des progrès dans la sensation et la compréhension de la voiture au cours du week-end saoudien et tenait à appliquer ces leçons à Albert Park.

Il était en superbe forme lors des essais du vendredi et du samedi matin, semblant aussi rapide que Leclerc de course en course pour la première fois cette saison. “Il semblait que tout se passait bien et j’avais l’impression d’être beaucoup plus à l’aise avec la voiture et de faire de bons tours”, a-t-il conclu.

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Tout a commencé à mal tourner au troisième quart-temps. En Q2, il avait fait deux tours poussés contre Leclerc – et cela avait fonctionné pour lui, étant quelques dixièmes plus rapide que son coéquipier. Pour le premier tour de Q3, il prévoyait de recommencer, ce qui signifiait qu’il devait se retirer plus tôt pour obtenir deux points dans la session.

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Il y a eu un retard dans le démarrage de la voiture, qui a ensuite été attribué à un problème électrique avec le volant. Son programme de course a été modifié pour ne faire qu’un seul tour de poussée pour roder les pneus après un seul tour de préparation. Quand il est sorti tard, il était rapide sur la bonne voie. Leclerc venait de signer la pole provisoire mais Sainz allait plus vite en fin de Secteur 2. Il avait 0,144 seconde d’avance. Il était en vue de la ligne de départ/arrivée lorsqu’un drapeau rouge a été levé pour l’accident du virage 11 de Fernando Alonso.

Lorsque tout le monde s’est assis dans les stands et a attendu le début des derniers tours de Q3, Sainz devait encore établir un temps. Là aussi, un seul tour de préparation des pneumatiques était prévu avant le tour d’attaque. Encore une fois, la voiture a refusé de s’enflammer. Leclerc est sorti des stands pour entamer le tour de la pole. Au moment où ils ont démarré la voiture de Sainz, il n’y avait plus de temps pour un tour de préparation – et sur des pneus qui étaient loin d’être à la température voulue, il n’a pu réaliser que le neuvième meilleur temps de la séance. Même son temps en Q2 l’aurait placé quatrième sur la grille s’il l’avait répété. Mais ce fut un désastre.

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Au lieu de la sélection standard de pneus moyens au début de la course, lui et l’équipe ont plutôt opté pour des pneus durs – la théorie étant qu’il pourrait capitaliser sur le rythme de la voiture lorsque les voitures plus lentes à pneus moyens se dressaient devant lui, ce qui lui permettait de surpasser elle avec un abandon beaucoup plus tard.

Sur la grille factice, la voiture refuse de tirer à nouveau. En désespoir de cause, le volant a été changé. Cela a permis à la voiture de démarrer – mais le volant de remplacement n’a pas été réglé correctement. “Problèmes similaires avec les interrupteurs dans la voiture qu’hier”, a-t-il expliqué. “Certains interrupteurs ne fonctionnent pas. Nous avons dû changer de volant une minute avant le départ, ce qui signifiait que la deuxième direction n’était pas bien configurée pour le départ et j’avais le mauvais réglage de la carte de départ, ce qui a entraîné un anti-décrochage aux deux départs.


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Pas le trajet que Sainz espérait dimanche

Cela et la faible adhérence des pneus durs difficiles à chauffer l’ont fait reculer à la 14e place – et ont perdu des places supplémentaires dans le premier tour. Frustré et essayant de continuer, il a filé dans le bac à gravier au virage 9-10 au deuxième tour. Il aurait difficilement pu y avoir un contraste plus frappant entre la fortune de son coéquipier. Le point de divergence entre eux semblait n’être rien de plus qu’un gobelin électrique.

“Je dois être dur avec moi-même pour une erreur de conduite”, a-t-il déclaré par la suite. “Évidemment, nous en sommes encore à apprendre sur ces pneus et le pneu dur ce week-end était clairement difficile dans les premiers tours et je n’aurais pas dû attaquer comme ça. C’est une simple conclusion. Je n’aurais pas dû pousser si fort et rester patient.

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« Mais en même temps, nous n’étions pas parfaits en tant qu’équipe. Trop de direction [wheel] Problèmes, problèmes anti-décrochage et qualités qui vous ont amené à être sur le dos. Cela vous met la pression et je n’ai pas réagi en conséquence.”

Le moment de cette série de malheurs et d’erreurs est particulièrement mauvais car il semble que Ferrari soit clairement dans une course au titre. L’énorme avantage de Leclerc – 38 points derrière Melbourne – sera difficile à avaler pour Sainz.

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