Expérience de conduite autonome Waymo : principalement paisible et productive

PHOENIX – “Un fantôme conduit la voiture.”

C’est ce que m’a dit ma fille de 5 ans lorsque je lui ai récemment fait un FaceTime depuis le siège arrière d’un véhicule autonome Waymo en banlieue ici.

Les automobilistes et les piétons qui passaient ont réagi de la même manière. Ils ont pointé du doigt, fixé et même haleté quand ils ont réalisé qu’il n’y avait personne dans le siège du conducteur.

Il faudra bien d’autres expériences comme la mienne pour entrer dans l’ère de la voiture sans conducteur. Bien que la commercialisation des véhicules autonomes ait été beaucoup plus difficile que beaucoup ne le pensaient il y a quelques années à peine, les avantages pour les conducteurs et les entreprises sont réels d’après mon expérience récente.

La tâche ardue consistant à retirer le conducteur du véhicule peut se traduire par des routes plus sûres, une augmentation des marges bénéficiaires des entreprises et une meilleure expérience globale du conducteur. Mais le déploiement doit être fait avec soin et en toute sécurité. Les entreprises doivent également démystifier l’expérience en faisant monter plus de personnes dans les véhicules.

Lors de mon voyage à Phoenix, le volant de la fourgonnette hybride Chrysler Pacifica modifiée bougeait à chaque virage et changement de voie, car le véhicule utilisait une suite de caméras, de radars et de capteurs tels que le lidar pour “voir” son environnement.

Le véhicule a également montré ce qu’il a vu – comme d’autres voitures, bâtiments et piétons – sur des écrans à l’arrière du véhicule. Les écrans aident les conducteurs à savoir ce que la voiture perçoit, ce qui pourrait leur permettre de gérer plus facilement ce qui se passe.

Les véhicules autonomes Waymo One affichent ce qu’ils “voient” (autres voitures, feux de signalisation, bâtiments, piétons, etc.) sur des écrans à l’arrière du véhicule.

Michael Wayland / CNBC

J’ai été dans une poignée de véhicules hautement automatisés et autonomes, mais ils ont tous des chauffeurs de secours au volant. Ce n’est pas le cas avec la flotte de véhicules autonomes de Waymo dans les banlieues de Phoenix de Chandler, Tempe, Mesa et Gilbert.

Alors que certains véhicules Waymo ont des conducteurs de sécurité pendant les tests et les intempéries, les autres, comme les deux dans lesquels j’ai roulé pendant plus d’une heure, n’avaient que moi.

vrai potentiel

Pour moi, l’expérience a été libératrice. Il a mis en évidence le véritable potentiel des véhicules autonomes, qui, selon certains, représenteront une industrie de plusieurs billions de dollars.

Peu de temps après avoir appelé mon premier véhicule via l’application Waymo One (comme vous le feriez avec Uber ou Lyft), je me suis senti à l’aise avec mon conducteur à contresens. En fait, je l’ai même préféré après avoir été dans un avion pendant quatre heures et avoir conduit avec deux chauffeurs humains plus tôt dans la journée.

Être seul sans chauffeur m’a permis d’avoir un peu de sérénité. Cela m’a permis d’être productif sans être interrompu ou sans me soucier d’être un passager ennuyeux ou inconsidéré. J’ai FaceTimed, tweeté, appelé et changé de destination plusieurs fois sans me sentir gêné. En fait, j’ai écrit la majeure partie de cet article alors qu’il était assis dans la deuxième camionnette.

Depuis des années, les entreprises promettent de pouvoir faire de telles choses avec des véhicules autonomes. À cela s’ajoutent l’augmentation de la sécurité et les économies de capital massives dues à l’élimination du conducteur – le facteur de coût le plus coûteux pour ces entreprises – du véhicule.

Mais la réalité est que les gens sont imprévisibles et que la quantité de compétences requises pour conduire, que ce soit à l’école ou sur un chantier de construction, a été sous-estimée. Il a fallu beaucoup plus de temps que prévu pour arriver là où nous en sommes aujourd’hui, ce qui n’est pas trop loin. De nombreuses entreprises mènent des tests privés, mais de grandes flottes de véhicules autonomes promises par des entreprises comme Uber, Lyft et General Motors sont loin d’être en vue.

Waymo, une division d’Alphabet, a été la première entreprise à proposer une telle flotte au public fin 2020. Sa zone de service est limitée à environ 50 miles carrés, mais elle montre un potentiel pour ces technologies. La société affirme avoir effectué des dizaines de milliers de trajets depuis son lancement public en octobre 2020.

Waymo n’est pas le seul dans ce cas. Il y en a d’autres comme Zoox, Cruise et Argo AI, soutenus par Amazon, qui sont en cours de test et même opérationnels dans des zones limitées à travers le pays. Cependant, ils ne prennent pas de tarifs et ne fonctionnent pas aussi largement et de manière significative pour un usage public que Waymo. Cruise, une filiale détenue majoritairement par GM, approche celle de San Francisco la nuit.

Généralement lisse mais quelques problèmes

Dans l’ensemble, les deux véhicules Waymo dans lesquels j’ai conduit ont fonctionné de manière aussi sûre que de nombreux chauffeurs de covoiturage avec lesquels j’ai été, y compris un que j’ai dû prendre pour me rendre à la zone de service des véhicules autonomes. Ils ont négocié les dos d’âne, le freinage et l’accélération du quartier avec aisance. Une fois la nouveauté passée, je me sentais à l’aise avec la façon dont les véhicules géraient la plupart des situations.

Mais les manèges n’étaient pas parfaits. Bien sûr, ce ne sont pas non plus des conducteurs humains, mais l’une des promesses des véhicules autonomes est la réduction, voire l’élimination, des accidents. Si sûr que les conducteurs humains ne suffisent pas.

Un Waymo One autonome peut traverser un quartier au lieu d’aller tout droit et de tourner à gauche à une intersection plus fréquentée, comme indiqué sur un écran embarqué.

Michael Wayland / CNBC

Le choix de l’itinéraire était également étrange. Les véhicules semblaient parfois préférer rouler dans les rues du quartier plutôt que de faire des virages à gauche ou d’utiliser des virages moyens (voir l’image ci-dessus). Waymo dit que les véhicules peuvent emprunter un itinéraire différent pour éviter la circulation.

Il y avait aussi des mouvements de freinage et de direction hésitants, presque durs. À un moment donné, le premier véhicule dans lequel je me trouvais s’est également arrêté au milieu d’un passage pour piétons avant que je décide de reculer. (Ma collègue Jennifer Elias a connu des mésaventures similaires impliquant des routes de pompiers.)

L’arrêt du véhicule est également différent d’un service de taxi ou de chauffeur traditionnel. Vous devez spécifier exactement où sera le lieu de prise en charge du véhicule.

Dans un parking Walmart bondé, j’ai couru après le véhicule qui entrait et sortait ou essayait de se rendre de mon côté de la rue. C’était ennuyeux mais à peu près aussi frustrant que d’essayer de trouver mon chauffeur Uber à l’aéroport.

Les véhicules Waymo étaient légèrement moins chers que les taxis traditionnels et les services de conduite. Au total, j’ai dépensé 49,20 $ pour deux trajets qui ont totalisé 26,5 miles et pris 1 heure et 17 minutes. Le coût moyen par mile était de 1,57 $ par mile.

Cela se compare à mes répartiteurs à propulsion humaine pour aller et venir des taxis autonomes, qui coûtaient en moyenne 1,62 $ par mile, hors pourboires, ce qui porte le montant à 1,88 $ par mile.

Mes voyages Waymo ont inclus la conduite d’un Walmart à un autre, puis l’arrêt pour le déjeuner avant d’arrêter mon deuxième véhicule pour m’emmener à un bureau de poste, puis à une destination près de la frontière nord où les véhicules peuvent aller.

Voiture autonome Waymo

Getty

Comme je l’ai écrit dans l’un des véhicules, j’ai été frappé par les possibilités des véhicules autonomes, y compris pour les livraisons et les consommateurs. Même dans des opérations limitées comme celles de Waymo, les promesses de ces technologies sont réelles, mais les défis technologiques, les obstacles réglementaires et l’imprévisibilité des conducteurs humains le sont également.

Waymo et d’autres doivent avoir plus de “mégots dans les sièges” – un vieil adage utilisé par les concessionnaires automobiles pour vendre des véhicules – pour faire l’expérience de véhicules autonomes. Ce n’est qu’ainsi que les gens, y compris les jeunes générations, ne pourront pas croire que des fantômes conduisent les véhicules.

oigari