Jeff Gordon s’intéresse aux courses NASCAR au Mans

Jeff Gordon est suffisamment intéressé par les 24 Heures du Mans de l’année prochaine pour “jouer” une fois que Hendrick Motorsports aura reçu sa Camaro spécialement modifiée.

Mais le vice-président du NASCAR Hall of Famers et Hendrick Motorsports était sur le point d’accepter de sortir de sa retraite pour la première fois depuis qu’il faisait partie de l’équipe gagnante du Rolex 24 2017.

“En ce qui concerne la (re)compétition, je ne sais pas”, a déclaré Gordon jeudi matin lors d’une interview avec The Morning Drive sur la chaîne NASCAR de SiriusXM. « Ce programme manceau s’annonce intéressant. Je vais probablement faire du travail sur simulateur pour eux. Ma dernière course a été les 24 Heures de Daytona. J’adore cet événement. Nous avons eu un bon succès, gagnant avec Wayne Taylor Racing et avec Cadillac.

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« Ce serait donc excitant d’aller au Mans avec ce programme. Je veux en faire partie. Nous en faisons partie avec Hendrick, mais je ne sais tout simplement pas si je peux prendre le volant et piloter dans cette course. Je jouerai certainement avec la voiture quand nous l’aurons. Jouez avec le simulateur et voyez si c’est quelque chose de réaliste.

Depuis l’annonce du retour prévu de NASCAR au Mans en 2023 le mois dernier, il y a eu peu de références à la liste des pilotes, avec Hendrick alignant une Camaro ZL1 comme entrée “Garage 56” dans le 100e Nouvelle édition de la voiture de sport classique. Le programme sera supervisé par le vice-président de Hendrick Competitions, Chad Knaus, qui élabore des stratégies lors des courses du championnat IMSA WeatherTech SportsCar depuis l’année dernière pour la Cadillac n ° 48, qui comprend également le septuple champion de la Coupe de Hendrick, Jimmie Johnson.

Le propriétaire de l’équipe, Rick Hendrick, a plaisanté lors de la conférence de presse annonçant le projet Le Mans, “Nous allons mettre Gordon au régime et ensuite ramener Jimmie.” Johnson a depuis parlé à Hendrick de la course au Mans, qui aime aussi un actif star de la coupe dans le cadre du trio de pilotes attendu pour la course.

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Les vétérans de la Rolex 24 Kyle Larson (dont la polyvalence correspond bien au concept) et Chase Elliott seraient des candidats naturels (et le pilote de Corvette expérimenté au Mans, Jordan Taylor, serait également une option).

Mais avant de se mettre d’accord sur les pilotes, il reste encore beaucoup à faire, dont l’approbation formelle par l’ACO (les organisateurs de la course) et la finalisation du cahier des charges de la voiture. On s’attend à ce que la voiture ait un moteur hybride et qu’elle nécessiterait d’autres ajustements majeurs (feux de travail, freins durables, etc.).

“Il y a beaucoup en jeu”, a déclaré Gordon. “Vous avez Dallara, l’un des principaux partenaires, qui construira un châssis unique qui sera assez différent sous la peau pour pouvoir rouler 24 heures – le groupe motopropulseur, la pile à combustible, les pneus. Il y a beaucoup de choses dans les plans et beaucoup de travail doit être fait entre les gens d’IMSA, Chevrolet, Hendrick et NASCAR.

« Ce sera un projet amusant, mais aussi très stimulant. En peu de temps, vous pensez que le mois de juin prochain est suffisant pour vous préparer, mais ce n’est pas une tâche facile. Nous sommes si loin dans les premières étapes qu’il est difficile de vous donner des réponses vraiment solides sur la façon dont tout se passe en ce moment.”

Quelque part sur cette liste d’inconnues se trouve la disponibilité de Gordon, qui serait clairement un choix attrayant en tant que quadruple champion de la Cup Series dont la personnalité hautement commercialisable et la popularité imposante résonneraient encore en France et dans le monde.

Gordon, 50 ans, conduit encore occasionnellement dans un programme Hendrick appelé “Track Attack”, qui emmène des voitures de coupe plus anciennes et modifiées sur des pistes de club (comme The Thermal Club près de Palm Springs, en Californie). Mais il a dit qu’il était peu probable qu’il tente une course en simple NASCAR similaire à Dale Earnhardt Jr. lors de la série Xfinity de la semaine dernière au Martinsville Speedway.

“Je ne veux pas dire jamais”, a déclaré Gordon. “J’ai tellement de respect pour la compétition, pour l’effort qu’il faut pour construire une voiture et amener une équipe sur le marché. Je veux m’assurer, quel que soit cet effort, que mon effort corresponde à celui-ci afin de m’amuser et de réussir. Je ne vois tout simplement pas où j’ai le temps pour ça ces jours-ci.”

Bien que l’ancienne star du dirt track de l’USAC aurait adoré courir au Bristol Motor Speedway ce week-end.

“Je suis toujours déprimé de ne pas être de retour là-bas parce que j’aurais vraiment aimé conduire une voiture de production sur terre”, a déclaré Gordon en s’arrêtant pour rire. “Et non, cela n’arrivera pas dans le futur.”

oigari