La hausse des prix des matériaux de batterie complique les plans électriques des constructeurs automobiles

Le pari de plusieurs milliards de dollars de l’industrie automobile sur les véhicules électriques reposait sur une seule prémisse : les batteries continueraient à être moins chères.

En 2019, les dirigeants de Volkswagen ont même brandi des graphiques prévoyant une baisse constante des coûts des batteries alors qu’ils exposaient leur ambition de laisser le moteur à combustion interne à l’histoire.

Pendant des années, l’industrie avait raison : les coûts des batteries sont passés de 1 000 $ par kWh pour les premiers modèles il y a plus de dix ans à environ 130 $ en 2021, ce qui a ouvert la voie pour les rendre abordables pour les familles à revenu moyen.

Mais l’invasion de l’Ukraine par la Russie menace d’arrêter le glissement.

Les prix du nickel, du lithium et du cobalt – matières premières essentielles pour la production de batteries – ont déjà augmenté en raison de la demande mondiale. Mais avec la Russie représentant 11% du nickel mondial et des chaînes d’approvisionnement déjà tendues, la guerre a fait grimper le coût de ces matières premières.

Le prix de ces trois métaux, nécessaires dans une batterie de 60 kWh, suffisante pour un grand véhicule utilitaire sport familial, est passé de 1 395 dollars il y a un an à plus de 7 400 dollars début mars, a indiqué la société Battery Group Farasis Energy.

Les fabricants de batteries, les constructeurs automobiles et les fournisseurs sont désormais confrontés à la perspective que les voitures électriques pourraient être moins viables ou nécessiter des matériaux moins chers si elles veulent rester financièrement compétitives.

Les travailleurs vérifient les feuilles de cathode et d'anode en cuivre dans un réservoir d'électrolyse
Les prix des batteries n’augmentent pas isolément © Andrey Rudakov/Bloomberg

“À l’heure actuelle, les prix des matières premières pèsent sur notre objectif de réduction des coûts des batteries”, a déclaré le directeur financier d’Audi, Juergen Rittersberger, dont la marque s’est engagée à lancer des voitures électriques entièrement alimentées par batterie d’ici 2026.

Cependant, ni Rittersberger ni la plupart des autres dirigeants automobiles européens ne tirent la sonnette d’alarme quant à l’impact de la hausse des prix sur l’adoption des véhicules électriques.

Pour commencer, les prix des matériaux de batterie n’augmentent pas isolément – le coût de l’aluminium, de l’acier et du cuivre, qui sont également utilisés dans les modèles à moteur, a également augmenté depuis l’invasion.

« Nous devons nous rappeler que nous avons besoin de certains matériaux pour les batteries. . . mais il nous faut aussi du rhodium, du palladium et du platine par exemple [catalytic] convertisseur dans notre [combustion engine] Les voitures, nous devons donc nous attendre à ce que les coûts des deux voitures augmentent”, a déclaré le directeur financier de Volkswagen, Arno Antlitz.

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Le responsable du développement durable de BMW, Thomas Becker, a également déclaré que le constructeur automobile munichois n’était pas concerné. « Nous avons des contrats d’approvisionnement à long terme avec tous les fournisseurs de cellules de batterie. Je ne dirais donc pas qu’il y a eu un impact immédiat sur la structure de l’offre”, a-t-il déclaré.

“Il serait prématuré de faire des prédictions sur des impacts plus durables et structurés sur nos chaînes d’approvisionnement à ce stade.”

De plus, il y a la perspective d’une hausse des prix des véhicules électriques à mesure que la demande de voitures à batterie a augmenté, aidée par la forte hausse des prix de l’essence.

Plus de 1,1 million de voitures à batterie ont été vendues au cours des deux premiers mois de l’année, en hausse de près de 90% par rapport à la même période l’an dernier, selon Bernstein.

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L’intérêt s’est accru encore plus rapidement depuis l’invasion de l’Ukraine, car la hausse des prix du carburant augmente les inquiétudes des consommateurs concernant les coûts de fonctionnement.

“Exigence [for EVs] a été écrasante ces dernières semaines », a déclaré le patron de Kia, Paul Philpot pour la Grande-Bretagne.

AutoTrader, le plus grand marché en ligne du Royaume-Uni pour les voitures, a constaté que près d’un quart des recherches en mars concernaient des voitures électriques, contre 15% le mois précédent.

Le directeur commercial de la société, Ian Plummer, a déclaré que les prix du carburant étaient toujours “le principal moteur de l’intérêt des consommateurs pour les véhicules électriques”.

À long terme, cependant, les prix des véhicules électriques pourraient encore augmenter, car les coûts des matériaux de batterie représentent environ un tiers du prix payé par les automobilistes pour les véhicules électriques, selon les estimations de l’industrie.

Chang Jung-hoon, analyste chez Samsung Securities, a calculé qu’une hausse de 10 % du prix du nickel entraînerait une hausse de 2,4 % du prix des cathodes. Si le prix au comptant du nickel de 42 995 $ se traduit directement en prix de la batterie le 7 mars, la cathode augmentera de 26 % et le prix de la batterie entière de 6 %.

Un convoyeur déplace un véhicule électrique Hyundai Motor Co. Ioniq 5,
Les négociations entre les constructeurs automobiles et les fournisseurs détermineront qui supportera les prix plus élevés © Seong Joon Cho/Bloomberg

Tout dépend si la hausse des prix des matières premières se répercute sur les batteries et les voitures, et en fin de compte sur les consommateurs.

SK On, l’un des plus grands fabricants mondiaux de batteries à haute teneur en nickel, “se couvre activement contre les fluctuations des prix de ces métaux, mais la hausse des prix aura certainement un impact négatif sur notre rentabilité”, a déclaré le responsable des achats, YJ Kim.

LG Chem, un autre fabricant de batteries, a déclaré: “Si l’incertitude persiste à long terme, cela aura un impact négatif sur l’industrie des batteries et des véhicules électriques dans son ensemble, nous surveillons donc la situation de près.”

Les négociations entre les constructeurs automobiles et les fournisseurs, notoirement robustes dans le meilleur des cas, détermineront qui supportera les prix plus élevés.

Vitesco, un fournisseur allemand de pièces automobiles qui fabrique des groupes motopropulseurs, s’attend à pouvoir répercuter environ 80% des coûts plus élevés sur les fabricants, a déclaré le directeur financier Werner Volz.

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Les analystes disent que l’enthousiasme récent des constructeurs pour les voitures à batterie pourrait même s’estomper car ils se rendent compte qu’ils pourraient ne pas en tirer autant d’argent que prévu.

“Les constructeurs automobiles sont susceptibles de passer aux voitures à essence premium pour une rentabilité plus élevée, car la rentabilité de leurs véhicules électriques est susceptible de se détériorer”, a prédit Kim Young-woo, analyste chez SK Securities.

“Ainsi, des prix plus élevés pour le nickel et d’autres métaux devraient être une préoccupation pour les fabricants de véhicules électriques et de batteries, car des prix plus élevés freineraient l’appétit des consommateurs pour les véhicules électriques.”

Une section montre la batterie d'un SUV électrique BMW iX
Même si les prix augmentent, les ventes de voitures électriques ont un élan qui les rend presque imparables © Krisztian Bocsi/Bloomberg

VW prévoit également que son déploiement sur le marché de masse et sa collaboration avec Ford aideront l’entreprise à contenir les coûts des véhicules électriques.

Andy Palmer, directeur général du constructeur de bus électriques Switch Mobility, soutenu par Hindujah, qui a supervisé le lancement de la voiture électrique Leaf par Nissan en 2010, affirme que la tendance à long terme des prix des batteries est toujours à la baisse.

“Je pense que nous continuerons à voir des baisses du coût des batteries au fil du temps grâce aux changements technologiques et aux économies d’échelle”, a-t-il déclaré.

“Lorsque nous avons commencé la production de la Nissan Leaf, nous payions environ 1 000 dollars par kilowattheure”, a-t-il ajouté. « Le prix tourne désormais autour d’une centaine de dollars le kilowattheure. Donc, au fil du temps, vous voyez certainement le prix des batteries baisser et cela dépend évidemment de l’offre et de la demande.

Même si les prix augmentent, les ventes de voitures électriques ont un élan qui les rend imparables.

“Les véhicules électriques et les batteries sont liés à la tendance de l’industrie à réglementer les émissions de carbone”, a déclaré Kim de SK On. “Ils ne peuvent pas simplement être abordés sous l’angle de la rentabilité.”

“Les augmentations de prix du nickel peuvent avoir un impact sur la demande de VE, mais il est exagéré de supposer que la demande de VE va baisser.”

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