Le pilote japonais Akinori Ogata réalise son rêve de gagner aux États-Unis tout en gardant un œil sur la NASCAR Cup Series

Akinori Ogata est venu aux États-Unis depuis son Japon natal en 2003 dans le but de devenir un pilote NASCAR à succès.

Bien qu’il connaisse peu la culture américaine à l’époque, Ogata a toujours été fasciné par l’atmosphère vibrante de NASCAR. Il voulait ajouter son nom à une longue et prestigieuse liste de gagnants du sport qui comprenait Richard Petty, Dale Earnhardt et bien d’autres.

Près de deux décennies de travail acharné et de détermination pour atteindre cet objectif ont finalement porté leurs fruits pour Ogata samedi au Hickory Motor Speedway, où il a remporté une victoire cathartique – sa première sur le sol américain – dans la division Limited Late Model de la piste.

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Pour Ogata, l’étape cruciale n’aurait pas pu arriver à un endroit plus parfait car Hickory maintient sa réputation de berceau des stars de NASCAR.

“Hickory a une si belle histoire”, a déclaré Ogata à NASCAR.com. «Tant de pilotes ont commencé leur propre carrière là-bas. Je suis un pilote japonais mais je veux être comme les coureurs américains. Si je veux courir un jour en Cup Series, je dois gagner sur les circuits locaux pour que les gens sachent qu’Akinori Ogata est un bon pilote.”

Il y a eu de nombreux jours où Ogata s’est demandé si son acte de foi en NASCAR fonctionnerait.

De retour au Japon, Ogata s’était imposé comme un pilote solide dans diverses formes de sport automobile. Il a 30 victoires en tant que pilote de motocross et a même assisté à Victory Lane à Twin Ring Motegi en 2007 alors qu’il conduisait un Dirt Midget.

La transition vers la course automobile à plein temps aux États-Unis a été une table rase pour Ogata. Il a dû s’adapter à la compétition dans un stock car à part entière tout en essayant d’établir des relations dans l’industrie avec une compréhension limitée de la langue anglaise.

Ces défis pour Ogata n’ont fait qu’augmenter lorsqu’il a déménagé à Mooresville, en Caroline du Nord avec sa famille en 2010 afin qu’il puisse consacrer plus de temps et d’énergie à l’apprentissage de NASCAR.

“Déménager en Caroline du Nord a été difficile car, pour être honnête, nous ne connaissions personne ici”, se souvient Ogata. “Je ne parlais pas anglais et il était difficile de comprendre ce que les autres disaient. Mon anglais est bien meilleur maintenant, mais quand nous avons déménagé ici, c’était tellement difficile.

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Akinori Ogata
Akinori Ogata descend la grille de départ avant le NASCAR Xfinity Series Go Bowling 250 à Richmond Raceway le 11 septembre 2021. (Photo de Sean Gardner/Getty Images)

Ogata a admis que s’adapter à la course aux États-Unis aurait été plus difficile sans l’aide de personnes comme Billy Larrimore, qui était son premier chef d’équipe lorsqu’il a commencé à Concord Speedway en 2003, ainsi que son chef d’équipe actuel, Zach McDaniels.

L’opportunité de concourir régulièrement à Hickory a également aidé Ogata à trouver une zone de confort en devenant un élément régulier des célébrations du samedi soir de la piste, même s’il fait occasionnellement des apparitions dans les séries NASCAR Xfinity et Truck, ainsi que dans les branches ARCA Menards Series East. désactivé.

Le pilote de piste Hickory Kevin Piercy a vu Ogata se rapprocher de la victoire à de nombreuses reprises et a été ravi quand il a finalement vu le pilote ramener à la maison son propre drapeau à damier.

“Akinori est un pilote très respectueux envers ses concurrents”, a déclaré Piercy. “Il va vous affronter dur mais propre et je pense qu’il a beaucoup de courage. Akinori est un client exigeant qui s’implique semaine après semaine, j’étais donc très heureux qu’il ait finalement saisi l’opportunité.

Piercy a ajouté que la victoire du pilote japonais samedi a renforcé l’histoire de Hickory de produire plusieurs gagnants. L’année dernière, Rajah Caruth, l’actuel pilote de la série ARCA Menards, a rejoint Chris Bristol en tant que vainqueur noir sur piste. Annabeth Barnes-Crum, Gracie Trotter, Katie Hettinger et Kate Dallenbach font partie des conductrices qui ont trouvé Victory Lane tout au long de l’histoire de Hickory.

Cependant, ce qui a le plus plu à Piercy en voyant Ogata contribuer à cet héritage, c’est à quel point la victoire était populaire non seulement auprès de ses collègues concurrents, mais également auprès de la base de fans locale qui l’avait vu moudre au fil des ans.

La réaction de la foule a même surpris Ogata lui-même.

“C’était tellement génial et émouvant de voir les Américains m’encourager”, a admis Ogata. “Je n’aurais jamais pensé que les gens acclameraient un pilote japonais, c’était donc un grand moment de voir ces gens célébrer avec moi sur la piste.”

Piercy a ajouté qu’Ogata méritait plus que la réponse positive des pilotes et des fans pour son engagement et espère qu’un jour il restera un point central de la culture de Hickory alors qu’il concourt pour un championnat de piste.

“J’adorerais voir Akinori avoir l’opportunité de passer aux derniers modèles”, a déclaré Piercy. «Il a besoin d’une vraie chance de remporter un championnat NASCAR Advance Auto Parts Weekly Series. Ce serait un grand honneur pour lui d’aller au banquet et de recevoir ce trophée.

Akinori Ogata
Akinori Ogata (Photo de Logan Riely/Getty Images)

Ogata n’a pas l’intention de ralentir l’élan de Hickory, même s’il continue de relever des défis à la fois sur et hors piste.

Il a été difficile de rester en contact avec sa femme Eniko et leurs deux enfants Ken et Ryo maintenant qu’ils sont de retour au Japon, mais il sait qu’ils soutiennent son voyage. Il a hâte de célébrer bientôt sa première victoire avec la famille.

Avec son programme faisant des progrès significatifs, Ogata est convaincu que lui et sa famille auront beaucoup plus de raisons de célébrer une fois la saison 2022 terminée.

“La voiture se sent bien et le pilote se sent bien”, a déclaré Ogata. “Tout le monde dans l’équipe travaille très dur sur la voiture, donc je crois vraiment que nous gagnerons plus de courses à Hickory à l’avenir.”

En dehors de Hickory, Ogata a toujours de grands rêves sur ce qu’il veut faire de sa carrière NASCAR. Il prévoit toujours de faire ses débuts en NASCAR Cup Series le plus tôt possible et espère au moins avoir l’opportunité de courir au Daytona 500 avant de finalement décider de prendre sa retraite.

En tant que personne habituée à surmonter l’adversité, Ogata reste déterminé à poursuivre cette course de la Cup Series et à maintenir en vie un rêve qui dure depuis près de deux décennies.

oigari