L’East African Safari Classic : “Tout tourne autour de vous, de la route et de votre créateur”

Devenu adulte, Bengi mène une double vie. Il est principalement avocat dans la capitale du Kenya, Nairobi. Mais à d’autres moments, il troque son bloc-notes contre une combinaison et un casque antichoc. Alors la vie lui revient rapidement. Dans une voiture plus âgée que lui, Bengi est prêt à parcourir des milliers de kilomètres sur certains des terrains de rallye les plus difficiles au monde et à repousser ses limites au nom de la gloire du sport automobile. “Tout tourne autour de vous, de la route et de votre créateur”, dit-il.

Le rallye est dans le sang de Bengi, comme de nombreux Kenyans, où le sport a des racines profondes et durables. Mais les conducteurs au volant ne pensaient pas toujours le public sportif. Cette année, Bengi et son navigateur Mindo Gatimu sont devenus la première équipe kenyane entièrement autochtone à participer à l’East African Safari Classic, l’un des rallyes les plus célèbres du pays.

La course a ses origines dans le premier rallye du couronnement de l’Afrique de l’Est en 1953 en l’honneur de la reine Elizabeth II lorsque le Kenya faisait encore partie de l’Empire britannique. Conçu par les cousins ​​​​Eric Cecil et Neil Vincent, il a couru entre le Kenya, l’Ouganda et une partie de l’actuelle Tanzanie, se terminant lorsque la nouvelle reine a été couronnée à l’abbaye de Westminster à Londres.

Le Coronation Rally est devenu le East African Safari Rally en 1960 et a été ajouté au calendrier du Championnat du monde des rallyes (WRC) au cours de la décennie suivante avant d’être interrompu en 2003 et de continuer en tant qu’événement autonome.

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Les rassemblements ont été télévisés à l’échelle nationale, les dirigeants politiques ont agité des drapeaux pour lancer les courses et une énergie contagieuse a balayé le public, se souvient le photographe Mwangi “Mwarv” Kirubi, qui a documenté le rallye de cette année et l’a observé depuis son enfance. “Peu importe votre éducation, votre tribu, votre niveau d’éducation ou même votre âge. C’est quelque chose qui a réuni tout le monde”, dit-il.

“Ce n’est pas une blague”

Dans sa forme actuelle, l’East African Safari Classic, la plus longue course à pied du pays, a une philosophie résolument démodée. Les voitures doivent avoir été construites avant 1985, avec un bricolage limité autorisé (la modification de la suspension est autorisée, mais le remplacement de la boîte de vitesses ou du moteur, par exemple, ne l’est pas). Les voitures – les Porsche 911 et les Ford Escort sont très présentes – courent sur 24 étapes sur un parcours de 5 000 km sur neuf jours, les pilotes parcourant plus de 700 km certains jours. “Ce n’est pas une blague”, dit Bengi. “C’est (une course plus longue qu’) toute une saison de sport automobile dans d’autres disciplines.”

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Sans prix, les coureurs ne concourent que pour le droit de se montrer. En conséquence, l’événement attire des légendes du sport automobile qui cherchent à mettre leurs compétences à l’épreuve. Cette année, 46 équipes du monde entier y ont participé. L’un des plus grands noms était Ken Block, champion international de rallye et quintuple médaillé aux X Games.

“J’ai toujours voulu venir le faire”, a-t-il déclaré à CNN. “C’est juste un événement vraiment, vraiment difficile et l’un des meilleurs rallyes classiques au monde.”

Le rallye oppose des pros comme Block à des pilotes à temps partiel comme Bengi et bien qu’il puisse y avoir un écart dans la qualité de leurs voitures, l’événement a suffisamment d’imprévisibilité dans son ADN pour permettre des surprises.

Un aspect est les conditions locales, qui peuvent varier entre une averse et un bol de poussière. Ajoutez à cela les nombreux animaux sauvages sur la route, que les conducteurs doivent parfois attendre ou conduire. Le principal facteur, cependant, est que la course se déroule à l’aveugle, ce qui signifie que les pilotes et les navigateurs ne peuvent pas inspecter la piste et prendre des notes détaillées avant la course. Au lieu de cela, les itinéraires des étapes sont partagés avec les équipes un jour à l’avance, sans aperçu du terrain.

En tant que directeur de course, le travail de Raju Chaggar consiste à compiler le road book – une tâche toute l’année qui le voit parcourir environ 52 000 km avant la course pour marquer la piste et vérifier son état. “Personne ne sait où nous nous rassemblons… C’est le secret le plus difficile à garder”, admet-il.

La course de cette année, qui s’est déroulée du 10 au 18 février, a traversé le Kenya et a emmené les équipes à travers des villes comme Naivasha, Nakuru, Nanyuki, Amboseli, Taita-Taveta et Watamu, ainsi que plusieurs parcs nationaux. Les courses se déroulent sur la voie publique et sont généralement plus lentes que la plupart des rallyes en raison des vitesses de pointe des voitures plus anciennes, des étapes longues et exigeantes et des courses à l’aveugle. Mais contrairement aux événements WRC, les équipes peuvent compter sur le public lorsque les choses tournent mal ; Les organisateurs n’ont aucun problème avec les spectateurs fournissant une assistance routière si une voiture est bloquée.

“Vous pouvez dire à un Kenyan qu’il y a un rassemblement qui approche (et) ils vont tout laisser tomber”, dit Chaggar. “Ils sont prêts à passer neuf heures au soleil juste pour regarder le rallye. C’est vraiment unique. Je pense que nous sommes fous.”

Les équipes ont besoin de toute l’aide possible. Qu’il s’agisse d’obtenir du carburant, d’entretenir les voitures ou de dormir dans une nouvelle ville, “c’est tout un cauchemar logistique”, explique Bengi.

Une course pour l’éternité

Dans leur première année ensemble Bengi et Gatimu ont participé au rallye classique et ont surmonté tous les obstacles pour franchir la ligne d’arrivée à une respectable 17e place (dépassant Block à la 19e place). La première place est revenue au Kényan Baldev Chager dans une Porsche 911, qui a triomphé au général sans avoir remporté une seule étape, ce qui témoigne de la nature volatile du rallye.

Les pilotes kenyans ont pris trois des cinq premières places. Pourtant, il y a de la place pour l’expansion et la professionnalisation dans le pays, dit Bengi, qui souligne que le pays n’a pas de chauffeurs d’usine (des chauffeurs professionnels parrainés par les constructeurs automobiles). “Il y a de la place pour le développement et je pense qu’avec de plus en plus d’événements, nous pouvons développer de nouveaux talents”, dit-il.

Le pilote japonais Takamoto Katsuta et le copilote britannique Daniel Barritt traversent Kasarani près de Nairobi dans leur Toyota Yaris avant le Safari Rally Kenya de l'année dernière.  L'événement a vu le retour du championnat du monde des rallyes dans le pays après une absence de 19 ans.
Le rallye connaît un regain au Kenya. Le WRC est revenu après 19 ans d’absence avec le Safari Rally Kenya 2021, qui a depuis été prolongé jusqu’en 2026. Alors qu’un ancrage plus fort sur la scène internationale peut prendre du temps et des investissements, les coureurs kényans sont dans leur élément chez eux et prospèrent.

“C’est notre arrière-cour”, déclare le photographe Kirubi. “Ce sont les routes sur lesquelles nous avons grandi ; les routes sur lesquelles nous (conduisons) pour aller à l’école, au travail, à la ferme… Il n’est pas surprenant que nous ayons des chauffeurs locaux qui sont aux premières places du rallye (classique). Quelqu’un pourrait viennent avec un pedigree de course des États-Unis ou d’Europe, mais mec, c’est l’Afrique et nous la jouons différemment.

oigari