Les équipes IMSA sprintent vers un autre défi à Long Beach

Des vitesses élevées et soutenues du Daytona International Speedway aux bosses de Sebring en passant par les canyons en béton de Long Beach, chacune des trois premières pistes du calendrier IMSA WeatherTech SportsCar Championship offre un défi différent. Et ce ne sont pas seulement les pistes, mais aussi la longueur des courses qui changent radicalement la dynamique. L’un des deux parcours urbains au programme, Long Beach est aussi l’une des courses les plus courtes à 1h40.

Il est temps pour les courses de sprint – deux coureurs et pas de longues courses de mettre les choses au clair. Bien qu’il soit possible que la course passe au vert pendant toute la durée, c’est rare. C’est pourquoi les qualifications du vendredi après-midi sont cruciales pour la course du samedi après-midi sur le circuit urbain étroit. Mais l’ensemble de l’événement est un défi que les pilotes adorent.

“Long Beach est une excellente piste à piloter”, déclare Pipo Derani, pilote de la Cadillac #31 Action Express Racing avec Tristan Nunez. “Je pense que c’est un événement fantastique avec IndyCar. Vous avez beaucoup de fans autour de vous et c’est un endroit agréable pour être pilote. Et un parcours de rue est toujours un défi d’être si près des murs. Alors oui, ça va être une course très difficile et – comme nous l’avons vu depuis le début de l’année – une course très serrée et difficile à gagner comme toujours en IMSA, mais une course que j’attends avec impatience. Notre Cadillac DPI se porte très bien sur cette piste.

Cette dernière phrase est peut-être un peu un euphémisme; Cadillac a remporté toutes les courses à Long Beach depuis le début de la catégorie DPi, et les pilotes Acura minimisent leurs chances sur la piste malgré le parrainage en titre de la course par leur marque. Mais cela ne signifie pas qu’ils ne profitent toujours pas de l’événement.

“Long Beach doit être l’un des moments forts de la saison”, a déclaré Filipe Albuquerque, qui partage l’Acura #10 Wayne Taylor Racing avec Ricky Taylor. « J’aime l’appeler le Monaco de l’Amérique parce que c’est un bel événement. C’est super d’y aller – il se passe beaucoup de choses. J’adore les cours de rue. Dès le départ, j’y ai gagné deux fois de suite, avec une voiture différente, bien sûr. Et avec elle, la course à domicile d’Acura, nous attirons beaucoup d’attention là-bas.

La proximité des murs de béton impitoyables est rendue encore plus problématique par l’évolution constante de la surface de la piste. Photos de Jake Galstad / Motorsport

Les pilotes nomment les deux extrémités du circuit comme favoris – la combinaison des virages 9-10-11, le virage 11 étant l’épingle à cheveux infâme, ou le complexe des virages 2-3, le rond-point autour de la fontaine devant l’Aquarium du Pacifique . Mais les rues de la ville auxquelles ils seront confrontés lors des entraînements vendredi matin ne seront pas les mêmes qu’ils conduiront 29 heures plus tard après que les voitures Indy et les voitures de dérive aient mis beaucoup de caoutchouc, et très différent de ce qu’ils ont mis sur leurs pneus Michelin.

“Nous nous présentons, allons aux premiers essais vendredi à 9h00 et c’est une séance qui n’a pas de sens parce que vous ne faites que nettoyer le circuit”, déclare Richard Westbrook, qui a concouru pour la dernière fois à Long Beach dans une puce pour Ganassi Racing Ford GT en la catégorie GTLM mais pilotera la Cadillac n°5 de JDC-Miller Motorsports ce week-end. “Ensuite, la piste se développe, se développe, se développe et c’est une piste complètement différente le jour de la course. Je me souviens des jours de course dans la Ford GT, qui étaient encore plus rapides que les qualifications car la piste est en constante évolution. Vous devez donc être préparé à cela. Vous devez vous adapter d’une manière ou d’une autre… Vous ne pouvez pas vous lancer dans chaque séance avec l’attitude “Je dois m’améliorer sur ce virage”. La piste est complètement différente, vous devez donc être très ouvert d’esprit sur la façon dont vous allez travailler.

Westbrook s’attend à terminer la course et son coéquipier Tristan Vautier fera de son mieux pour mettre la voiture en pole, mais Westbrook comprend certainement l’importance de se préparer à une course de 100 minutes sur un circuit urbain pour se qualifier.

“Les qualifications, c’est de la folie. Vous devez aller dans des endroits où vous ne voulez pas vraiment aller à l’entraînement. Vous devez absolument aller là-bas et pousser la voiture à ses limites d’une certaine manière », dit-il.

Bien que moins de classes soient disponibles, la gestion de la circulation sur la route est au moins aussi difficile. Photos de Jake Galstad / Motorsport

Les chauffeurs DPi ont le défi supplémentaire de négocier autour des véhicules GTD. Pour la première fois cette saison, il n’y a pas de voitures LMP2 ou LMP3 à affronter, seulement GTD Pro et GTD. Et le trafic peut devenir tout aussi frustrant pour les conducteurs de GTD lorsque les voitures DPi les attrapent au mauvais endroit.

“Certains d’entre eux ne laissent pas beaucoup de place”, explique Jordan Taylor, No. 3 GTD Pro Corvette avec Antonio Garcia. «Le virage 1 a un peu d’espace à l’extérieur pour le parcourir. Au moins, vous pouvez les voir venir. Il y a quelques endroits où les gars mettront leur nez dans lesquels vous n’aurez pas le temps de réagir – la section 3-4-5. Une fois que vous arrivez à la fin de la boucle où roulent les voitures à la dérive, c’est un mauvais endroit pour rester bloqué hors ligne. Vous pouvez être mis en mauvaise position sur la piste. Comprendre où vous voulez mettre la voiture et dire à un prototype où ne pas aller et vous mettre dans une mauvaise situation est une grande partie de cela. Vous essayez de contrôler votre destin la plupart du temps.

Une difficulté pour les conducteurs des deux types de véhicules peut être que, contrairement aux longues courses d’endurance où le GTD Pro et le GTD se séparent dans une certaine mesure, cela peut ne pas se produire dans une course courte. Les pilotes DPi doivent être conscients de la catégorie dans laquelle ils tournent, surtout dans la phase initiale.

Les entraînements pour le championnat IMSA WeatherTech SportsCar commencent vendredi à 9 h 15, heure locale, avec les qualifications à 17 h 15. La course, qui sera diffusée en direct sur USA Network, débutera à 17 h 05 HE samedi.

oigari