Les États-Unis ont-ils rendu obsolète le contrôle des ressources pétrolières ?

Tout comme le Moyen-Orient a été un centre stratégique de la politique pétrolière mondiale, la République démocratique du Congo est devenue l’épicentre des matières premières nécessaires aux véhicules électriques – en particulier le cobalt.

Selon cela, le pays est la source de plus des deux tiers du cobalt mondial New York Times– un boom qui alimente quelque chose qui ressemble à une ruée vers l’or dans ce pays africain, ainsi que des inquiétudes persistantes concernant les dommages collatéraux sociaux et environnementaux.

Une visite récente du À PRÉSENT et son podcast Le quotidien a offert un aperçu de ce à quoi ressemble cette économie – couvrant tout, des opérations minières à grande échelle aux mineurs de cobalt “indépendants” creusant littéralement la terre hors du sol. Et pourtant, bon nombre des grandes entreprises sont contrôlées par la Chine.

Le cobalt est un matériau essentiel pour les batteries lithium-ion couramment utilisées dans les véhicules électriques modernes et, comme l’a récemment souligné le Département américain de l’énergie, il représente généralement environ un quart du coût total des batteries.

Tendances des prix des matériaux de cathode de batterie EV, 2010-2021 - US DOE

Tendances des prix des matériaux de cathode de batterie EV, 2010-2021 – US DOE

Après avoir grimpé à 40 dollars la livre en 2018 après que les prix du cobalt aient oscillé entre 10 et 15 dollars les années précédentes, les prix du cobalt chutent depuis plusieurs années et rebondissent maintenant presque aussi haut – à environ 37 dollars la livre depuis la semaine dernière.

C’est la principale raison pour laquelle les analystes pensent maintenant que l’abordabilité des batteries de VE est suspendue – probablement jusqu’en 2024 ou même au-delà.

Pendant ce temps, la lutte pour le pouvoir sur le cobalt dans ce pays a « secoué la révolution de l’énergie propre », selon le NYT, alors que les intérêts américains, qui pendant des décennies ont aidé à développer et à surveiller le marché du cobalt, en partie avec le soutien stratégique du gouvernement américain, a commencé à vendre ses missions à la Chine juste avant l’essor des véhicules électriques.

Enfants travailleurs dans la mine de wolframite et de kaserite, Kailo, République démocratique du Congo, par Julien Harneis, 2007 [CC BY-SA 2.0]

Enfants travailleurs dans la mine de wolframite et de kaserite, Kailo, République démocratique du Congo, par Julien Harneis, 2007 [CC BY-SA 2.0]

Le gouvernement américain a permis que cela se produise, dans ce que les journalistes qui ont suivi la tendance ont décrit comme une distraction de l’obsession des ressources pétrolières.

Cette vente de contrôle du cobalt à la Chine n’a eu lieu que sous l’administration Trump – juste avant le début d’une prise de conscience politique généralisée de la situation avec un examen de l’USGS et du Département du commerce mené sous cette administration. L’administration Biden a décidé d’augmenter les matières premières pour une chaîne d’approvisionnement de véhicules électriques fabriqués aux États-Unis.

Lorsque Tesla a planifié sa Gigafactory au Nevada il y a près de dix ans, il a constaté qu’il ne pouvait pas s’approvisionner en lithium, cobalt, graphite et autres matériaux clés auprès de fournisseurs américains.

Aperçu de l'intégration verticale de Tesla Battery Day

Aperçu de l’intégration verticale de Tesla Battery Day

C’est l’une des raisons pour lesquelles Tesla – et bientôt Rivian – se sont tournés vers les cellules de batterie lithium fer phosphate (LFP), qui ne reposent pas sur le cobalt ou le nickel mais sacrifient l’autonomie. Ironiquement, étant donné le contrôle chinois du marché du cobalt, c’est la chimie cellulaire que les constructeurs automobiles chinois ont décidé de diffuser et de produire en masse sur leur marché domestique, tandis que l’Occident est devenu de plus en plus dépendant des ressources contrôlées par les fournisseurs de ressources chinois.

Le nickel-manganèse-cobalt (NMC) et le nickel-cobalt-aluminium (NCA) sont les deux chimies les plus courantes pour les cellules de batterie lithium-ion EV. Tesla a également cherché des moyens d’augmenter les niveaux de manganèse plus abondant dans ses cellules – étendant potentiellement davantage son approvisionnement tendu en cobalt. Et les cellules sodium-ion – probablement plus éloignées – offrent la possibilité d’éviter le lithium, qui est une autre ressource que les États-Unis ont historiquement produite.

Avons-nous jeté du cobalt dans la guerre du pétrole ? Écoutez ce podcast et laissez vos commentaires ci-dessous.

oigari