Max Verstappen sur le pied arrière tandis que Charles Leclerc montre le calibre du championnat

Sur la base de performances pures, il y a eu très peu de choix entre Charles Leclerc et Max Verstappen cette saison. Mais en termes de points de championnat, l’écart est énorme.

Avec trois des 23 courses de cette année terminées, Leclerc détient une avance de 46 points sur Verstappen – une marge plus grande que celle de Verstappen ou de Lewis Hamilton à tout moment du combat de championnat de l’an dernier.

La raison de l’écart est claire. Deux abandons de la deuxième place – dont le dernier au 38e tour du Grand Prix d’Australie de dimanche – signifient que Verstappen a sacrifié au moins 36 points grâce à la fiabilité de Leclerc en seulement trois courses. Donnez-lui cela, plus un point pour le tour le plus rapide ici ou là, et l’écart entre les deux serait à un chiffre.

Les occasions manquées ne sont perdues ni pour Verstappen ni pour Red Bull.

“Nous avons déjà des kilomètres de retard”, a déclaré Verstappen après son abandon dimanche. “Je ne veux même pas penser à la lutte pour le championnat pour le moment, c’est plus important de finir les courses.

“Bien sûr, aujourd’hui a été une autre mauvaise journée en général. Je n’avais pas vraiment le rythme, je gérais juste mes pneus pour aller jusqu’au bout. Cela ressemblait de toute façon à une P2 facile et je savais que je n’allais pas contre Charles pouvait se battre, donc ça ne servait à rien de lui mettre la pression, on n’a même pas fini la course donc c’est assez frustrant et inacceptable.”

Le directeur de l’équipe Red Bull, Christian Horner, a ajouté : “C’est tout à fait compréhensible sa frustration. C’était un résultat vraiment, vraiment décevant de ne pas terminer la course.

“Je veux dire, nous ne savons pas encore quel est le problème. Je ne pense pas que ce soit vraiment lié au moteur. Je pense que cela pourrait être un problème de carburant, mais nous devons récupérer la voiture, nous devons être en mesure de vérifier ce qui s’est exactement passé.”

Mais la malchance de Verstappen ne devrait pas nuire aux performances de Ferrari et Leclerc cette année. Même avant la retraite de Verstappen, Leclerc avait la course sous contrôle d’une manière qu’il n’avait jamais connue dans aucune de ses trois précédentes victoires en Formule 1.

“C’était la première course où nous avons pu contrôler un peu l’écart et honnêtement quel type de voiture j’avais aujourd’hui”, a-t-il déclaré après la course. “Bien sûr, j’ai fait du bon travail tout le week-end, mais je ne pouvais pas le faire sans la voiture et ce week-end, nous étions extrêmement forts, surtout au rythme de la course.

“Les pneus se sont bien comportés du premier au dernier tour. Nous avons très bien géré les pneus. Et je suis tellement heureux.”

Bien sûr, il est encore tôt dans la saison. Un écart de 46 points pourrait être comblé en seulement deux courses si Leclerc rate l’arrivée et que Verstappen gagne, mais il devient plus probable de prendre environ 10 courses à condition que Verstappen commence à surpasser Leclerc régulièrement. Avec 20 courses restantes, ce n’est peut-être pas un désastre aussi important qu’il n’y paraît à première vue, mais il est clair que Red Bull doit résoudre immédiatement ses problèmes de fiabilité – d’où les commentaires de Verstappen.

Pour Leclerc, cependant, une avance au championnat de cette ampleur est un nouveau territoire. En fait, avant cette saison, il n’a jamais dirigé un championnat de F1 et il a très rarement eu une voiture aussi compétitive à sa disposition. Mais des années de titres de champion de la série junior avant la F1 signifient qu’il n’est pas totalement dépourvu et a déjà adapté son approche à la campagne de championnat.

“J’ai déjà été dans cette situation dans les catégories juniors, mais ensuite être dans cette situation en Formule 1 signifie beaucoup, et surtout après ces dernières années et surtout avec une équipe comme Ferrari”, a déclaré dimanche Leclerc. “Donc, c’est incroyable.

“L’état d’esprit est un peu différent de celui des deux dernières années parce que maintenant je sais que j’ai une voiture gagnante sous moi et je n’ai pas vraiment besoin d’en faire trop ou de faire quelque chose de vraiment spécial et spectaculaire, j’ai en fait besoin d’obtenir une position ou deux parce que je sais que c’est dans la voiture et que je dois juste faire le travail. » L’état d’esprit est donc un peu différent cette année.

“Et puis ce sera difficile de suivre Red Bull en termes de développement, mais oui c’est la même équipe qui a fabriqué cette voiture qui va travailler sur le développement de la voiture de cette année, donc je suis confiant. Il n’y a aucune raison pour que nous prenions du retard parce que nous avons fait un excellent travail, tous les gars de Maranello [Ferrari’s HQ] fait un excellent travail en construisant cette voiture pour cette année.”

Les taux de développement relatifs de Red Bull, Ferrari et Mercedes seront décisifs pour le championnat. Il est clair que Ferrari a déjà une voiture plus développée que ses rivaux et, de manière significative à ce stade précoce de l’année, a une meilleure compréhension de la façon de maximiser son potentiel. Ce n’est peut-être pas une surprise étant donné le temps et les ressources que Ferrari a pu consacrer au développement de la voiture de cette année au cours des deux dernières années, tandis que Red Bull et Mercedes se battaient pour les championnats.

D’un autre côté, il pourrait y avoir plus de fruits à portée de main pour Red Bull et Mercedes. Il est clair que Red Bull doit se concentrer à court terme sur ses problèmes de fiabilité, mais cela n’empêchera pas les pilotes et les ingénieurs de développer leurs instructions de configuration.

Verstappen et son coéquipier Sergio Perez ont tous deux eu du mal avec l’équilibre de la voiture en Australie, et lors des qualifications, Verstappen a perdu la pole position au profit de Leclerc grâce au temps manquant de la Ferrari dans la lente chicane de fin de tour. L’équilibre délicat de la voiture semblait également affecter les performances des pneus, Red Bull déchirant la surface de leurs pneus avant gauche, tandis que Ferrari a réussi à éviter un problème similaire avec Leclerc.

Mais alors que Red Bull comprend toujours leur voiture du point de vue des performances et de la fiabilité, Horner est convaincu que son équipe commencera très bientôt à gagner du terrain sur Ferrari.

“De toute évidence, ils ont commencé ce projet beaucoup plus tôt que nous, donc nous le jouons jusqu’à un certain point”, a-t-il déclaré. « Mais le fait que nous rattrapions le deuxième plus rapide est encourageant et nous commençons à comprendre certains des problèmes que nous rencontrons.

« Je préfère réparer une voiture rapide plutôt que d’essayer d’en faire une fiable, lente et rapide. Donc, tu sais, on doit maîtriser ça. Nous ne pouvons pas accepter les DNF, mais nous devons comprendre quel est le problème et nous devons le résoudre.”

Mercedes arrive à des résultats, mais les performances manquent encore

Tout comme la position de championnat de Verstappen ne reflète pas vraiment sa performance cette année, les positions de championnat de Mercedes et George Russell ne le font pas non plus. Selon le classement, Russell est le plus proche rival de Leclerc cette année, à 34 points de retard, et Mercedes est la deuxième meilleure équipe, 10 points devant Red Bull à la troisième place.

Mais Russell serait le premier à admettre qu’il n’a pas la deuxième meilleure voiture cette année et Leclerc a très peu de chances de le voir comme son principal rival pour le titre. Samedi soir, le patron de l’équipe Mercedes, Toto Wolff, a estimé les chances de son équipe de remporter le championnat à 20 %, ce qui est peut-être même un peu optimiste.

Pourtant, Mercedes a bien fait de limiter les dégâts à son défi de championnat lors des premières manches de la saison. Mis à part la course d’horreur de Hamilton en Arabie saoudite, l’équipe a maximisé ses points avec le package dont elle dispose. La grande question est de savoir si ce package s’améliorera dans les courses à venir et si le propre développement de Mercedes sera simplement anéanti par les développements de Red Bull et Ferrari.

En moyenne, Mercedes était à 0,85 seconde de la pole au cours des trois premières manches de la saison et l’écart en pourcentage avec la pole augmentait lentement tour par tour. Mercedes affirme que les performances qu’elle a vues sur la piste ont été inférieures d’environ une seconde à ce que les simulations d’usine attendaient. Donc, s’il résout ses problèmes, il pourrait théoriquement devenir immédiatement le favori.

Il est clair, cependant, que les problèmes sont plus complexes que la simple résolution de l’expérience très médiatisée de l’accident en bout de course de la voiture, et les ingénieurs de l’équipe combattent les incendies sur plusieurs fronts sans solution rapide en vue.

“Est-ce que la guérison du saut débloquera miraculeusement une seconde dans la voiture ? Non, certainement pas”, a déclaré Wolff. “Mais il y a beaucoup d’autres petites améliorations que nous pouvons apporter en termes de poids et d’autres choses que nous pouvons optimiser et nous devons juste retirer les petits gains pendant que nous comprenons la voiture.

“Je suis optimiste que nous finirons par y arriver, que ce soit deux courses ou cinq, nous devons juste rester humbles.”

Hamilton, cinquième du classement, trois points devant Verstappen mais 43 derrière Leclerc, ne veut pas encore baisser les bras.

“Je préfère rester optimiste”, a-t-il déclaré après sa quatrième place dimanche. « Il reste encore 20 courses devant nous. Si vous réfléchissez de manière réaliste au fonctionnement de notre sport, les meilleures équipes se développent souvent à un rythme similaire. Sera-ce également le cas avec cette nouvelle voiture ? Qui sait?

«Mais j’espère vraiment vraiment que nous pourrons entrer dans le combat. Avec chaque petite amélioration que nous faisons [Ferrari] et Red Bull sont susceptibles de prendre des mesures similaires, donc ce ne sera pas facile. Et oui, l’écart est assez grand en ce moment, mais il reste encore un long chemin à parcourir.”

oigari