MEDLAND : Un nouveau monde, une nouvelle F1 de retour à Melbourne

Atterrir à Melbourne, c’est un peu comme retourner sur les lieux du crime. Il y a un peu plus de deux ans, le monde évoluait rapidement et la Formule 1 – avec les organisateurs de la course – a essayé de prétendre que ce n’était pas le cas.

Ce qui a suivi a été 72 heures stupéfiantes entre l’arrivée de la plupart des personnes associées à la Formule 1 en Australie et le redémarrage dans l’incertitude quant au moment où la saison commencerait réellement. Lorsqu’il a rencontré George Russell sur le vol de retour, le pilote Williams de l’époque était optimiste sur le fait que ce ne serait qu’une pause temporaire pour les premières courses de longue distance et qu’il commencerait en Espagne début mai au plus tard – un point de vue partagé par beaucoup au temps.

Même s’il y avait eu beaucoup plus de perturbations, je ne suis pas sûr que quiconque aurait dit avec certitude qu’il faudrait plus de deux ans avant que la F1 ne revienne à Albert Park.

Le monde a sans aucun doute changé. Pour commencer, je n’ai dû porter qu’un seul masque facial pendant tout le voyage de 24 heures de Las Vegas à Melbourne (via Los Angeles et Sydney). Mais c’est un peu ironique qu’étant donné l’attitude envers la course en 2020 dans le pays où je voyage, il existe de nombreuses exigences de test – alors que l’isolement obligatoire reste – lorsque certains dans le pays d’où j’ai pris l’avion ont été surpris car je demandais même un endroit pour passer un test.

Et n’oublions pas que toute la saison NBA avait déjà été reportée aux États-Unis avant que la F1 ne tente de démarrer en Australie. C’est drôle comment les choses peuvent apparaître avec le recul.

Cela reste fou pour moi qu’il y ait eu une volonté de continuer le Grand Prix même après la retraite de McLaren en raison de cas positifs de COVID, d’autant plus pour accueillir plus de 300 000 fans dans une zone bondée avec un manque de compréhension du virus chaud alors. Mais Melbourne n’a plus besoin d’avoir cette connotation négative.

Cela a toujours été un événement incroyable, la ville embrassant pleinement la course et l’atmosphère autour d’Albert Park (faute d’un meilleur mot) contagieuse. Mais la boucle est également un peu bouclée ce week-end, lorsque la F1 et la FIA peuvent en fait se féliciter pour une grande partie de ce qu’elles ont fait en réponse à COVID-19.

En tant que premier grand sport international à redémarrer en juillet 2020, la F1 a dû être extrêmement stricte avec ses protocoles. Les courses télévisées étaient tout aussi excitantes et impressionnantes qu’avant, mais dans les coulisses, c’était un environnement beaucoup plus difficile pour y parvenir. Les équipes ont été bouillonnées et isolées des autres sous-groupes même au sein de cette équipe, que ce soit une organisation comme Mercedes ou la FIA ou les médias.

Les mouvements étaient confinés à l’hôtel et au circuit et les risques concernant le mélange ne pouvaient tout simplement pas être pris car un cas positif aurait potentiellement un impact sur la compétitivité d’une équipe ou d’un pilote. Les vols charters, les tests incessants et l’isolement quasi total du monde extérieur sont restés la norme même lorsque les sociétés ont émergé du confinement.

Ni la Formule 1 ni les organisateurs du Grand Prix d’Australie ne méritent de bonnes notes pour la façon dont ils ont géré la situation à Albert Park en 2020, mais la F1 a rapidement adapté son approche à la pandémie et a été le premier sport international à le faire a été redémarré. Marquer les images de Sutton/Sutton

Aussi difficile que cela ait été, cela a fonctionné. Il n’y a jamais eu la menace d’une course annulée à la dernière minute, jamais une équipe n’a été incapable de faire rouler les deux voitures pendant un week-end de course, et presque jamais la F1 n’a disparu des écrans des gens.

17 courses ont eu lieu en 2020, suivies d’un record de 22 tours l’an dernier. Avec deux courtes intersaisons entre les deux, il s’écoulera 756 jours entre le moment où les voitures de F1 auraient dû être déployées pour le FP1 à Albert Park en 2020 et le moment où elles le feront enfin ce week-end.

En tant que troisième manche de cette saison, cela signifie 41 Grands Prix dans 24 endroits différents, le tout au milieu d’une pandémie mondiale qui évoluait constamment et affectait toujours la vie quotidienne. Alors que c’était le travail de Liberty Media de prendre les dispositions nécessaires pour organiser les courses, c’était le travail de la FIA de s’assurer que ces événements avaient des protocoles qui satisfaisaient les gouvernements locaux et permettaient à chacun de se dérouler en toute sécurité.

Et maintenant nous sommes de retour en Australie, avec un tout nouveau livre de règles qui semble offrir un bien meilleur produit de course, et avec un sport qui est dans une position incroyablement saine. La pandémie a presque incité de nombreux acteurs à agir, mais ce qu’ils ont fait est très impressionnant.

Outre la concentration immédiate sur le maintien des équipes en activité pendant le verrouillage, la prochaine grande étape est venue avec la confirmation du plafond budgétaire, une réduction significative des coûts et des restrictions sur les tests aérodynamiques pour rendre le développement plus efficace mais aussi donner aux équipes sous-performantes d’autres opportunités d’amélioration pour offrir. Ensuite, il y a eu le nouvel arrangement Concorde, les dix équipes s’inscrivant et voyant leurs statistiques monter en flèche en même temps.

Il est difficile de mettre d’accord les équipes de F1 sur quoi que ce soit, mais COVID a semblé concentrer un peu plus les têtes, permettant à ceux qui ont les plus gros budgets d’accepter la nécessité de rendre les finances plus durables, même si cela nuit à leurs propres avantages concurrentiels.

Couplé avec les nouvelles réglementations, cela a abouti à une tempête parfaite. Bien sûr, les plus grandes équipes ont toujours les trois premières voitures (quoique dans un ordre différent de l’année dernière), mais loin de pouvoir réaliser un profit massif grâce à leurs budgets énormes, les écarts restent sensiblement les mêmes que l’an dernier, lorsque le les équipes ont convergé à la fin d’un ensemble de règles.

Et les nouvelles règles ont livré exactement ce qu’elles avaient prévu en termes de voitures pouvant suivre de plus près et se battre pendant plusieurs tours, les combats n’étant finalement pas décidés par un dépassement. Des voitures identiques n’étaient pas non plus nécessaires pour y parvenir, avec une variété de solutions de conception sur toute la grille.

C’est aussi un domaine attractif à plus d’un titre, ayant conclu d’importants accords de sponsoring reflétant la popularité croissante de la Formule 1 dans le monde mais particulièrement aux États-Unis. Trois courses sur ce marché sont une preuve supplémentaire que le sport est en plein essor dans les domaines qu’il cible.

La F1 est dans un cercle vertueux, avec un bon produit en piste attirant de nouveaux publics, entraînant un intérêt supplémentaire pour les sponsors et de meilleures perspectives financières, permettant de se concentrer sur le produit en piste, etc.

Après le gâchis qu’il a frappé à Melbourne il y a deux ans, être dans une telle position de force maintenant est un exploit incroyablement impressionnant.

oigari