Où es tu maintenant? Rencontre avec Derrike Cope

Aucun pilote NASCAR n’a jamais remporté les World Series. Mais Derrike Cope était un concurrent potentiel des ligues majeures qui allait remporter le joyau de la couronne de NASCAR, le Daytona 500.

Originaire de Spanaway, Washington, il a grandi comme un joueur de baseball hors pair et était si bon en tant que receveur percutant au lycée et à l’université (grâce à une bourse d’athlétisme à part entière) que les dépisteurs de la ligue majeure – notamment des Cubs de Chicago et Baltimore Orioles – assistait régulièrement à ses matchs.

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“Depuis que je suis très jeune, j’aspire à jouer au baseball professionnel”, a déclaré Cope. “Vraiment, c’est tout ce que j’ai fait et construit ma vie autour. Je me sentais très proche de voir ça.

Tout s’est terminé lors de sa première année au Whitman College lorsque, après avoir récupéré un lancer sauvage, il a tenté de lancer le ballon pour attraper un coureur au deuxième but. Malheureusement, Cope est allé dans un sens et son genou droit est allé dans l’autre sens.

Résultat final : ligaments collatéraux médiaux et croisés antérieurs déchirés et sectionnés, ménisque déchiré et intervention chirurgicale qui a obligé les médecins à découper une partie de son tendon d’Achille pour stabiliser le genou.

“C’était une très grave blessure au genou, une éruption complète qui a tué tous mes espoirs de baseball”, a déclaré Cope. “Ma jambe n’est jamais allée droit pendant les trois années suivantes.”

Il était temps d’avoir un plan B et, en quelque sorte, de suivre une tradition familiale. Son père, Don, était un coureur de dragsters de longue date de la NHRA et, avec ses frères, possédait un magasin de vitesse à Spanaway où ils ont construit des moteurs de course pour un certain nombre de nouveaux modèles et d’équipes de voitures de stock de Winston Grand National West.

D’une certaine manière, le jeune Cope a commencé sans le savoir à se préparer à ce qui allait devenir une vie de course lorsque son père a emmené le jeune de 14 ans dans son atelier de course et l’a utilisé pour broyer des arbres à cames.

“Je viens de la course”, a déclaré Cope. “Mon père et ses frères en étaient à leurs balbutiements aux débuts des courses de dragsters à San Diego et en Californie du Sud, construisant des moteurs pour gagner leur vie. J’ai donc toujours été impliqué dans le sport automobile, même si je voulais jouer au baseball et toutes ces choses. Mais mon père a eu une grande influence sur mon travail et mon éthique de travail. Il m’a dit de s’en tenir à ce que vous savez et vous aurez toujours un emploi si vous pouvez être polyvalent et polyvalent.

“J’ai eu beaucoup de chance d’avoir l’impression d’avoir touché beaucoup de gens et, espérons-le, de les avoir soutenus dans leur développement au fil des ans, qu’ils soient pilotes ou quelqu’un qui travaillait pour moi, et quand ils sont allés là-bas, ils étaient plus arrondi.

Le frère de Cope, Darren, était également un coureur en herbe à l’époque, et leur cousin Ernie a couru dans les séries NASCAR Cup et Busch dans les années 1980 et 1990 avant de devenir chef d’équipe. Ernie Cope est directeur de la compétition chez JTG Daugherty Racing depuis 2016.

Alors qu’il se remettait de sa blessure au genou, Derrike a aidé son frère avec sa voiture de course. Cela a incité Derrike à échanger son gant de baseball contre un volant et, après quelques départs, a décidé que la course serait sa nouvelle carrière.

“J’ai commencé à piloter un modèle tardif, j’ai trouvé ma vocation et j’ai parcouru un long chemin”, a déclaré Cope.

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En effet, l’appel de Cope a parcouru un long chemin, plus de 30 ans pour être exact. Après avoir payé sa cotisation sur les dernières pistes du Pacifique Nord-Ouest et contourné la série Busch pour se lancer directement dans les courses de Coupe, Cope a fait son premier départ en Coupe en 1982 au Riverside International Raceway, terminant 36e et gagnant 625 dollars.

Huit ans plus tard, il est devenu membre de l’une des fraternités les plus exclusives de NASCAR lorsqu’il a remporté le Daytona 500 en 1990.

Cope, qui conduisait pour le propriétaire de l’équipe Bob Whitcomb dans la Chevrolet Purolator #10, a combattu Dale Earnhardt pour la tête en fin de course. Dans le dernier tour et en tête, Earnhardt a écrasé des débris au virage 3 et a coupé un pneu. Cope a dépassé l’Intimidator et a non seulement franchi la ligne d’arrivée avec la plus grande victoire de sa carrière, mais l’un des plus gros bouleversements de l’histoire du 500. En fait, avant cette course, Cope n’avait jamais terminé une course de coupe plus haut que la sixième place.

La victoire sur 500 m a également donné naissance à l’un des meilleurs doublés de l’histoire de la Great American Race, alors que le chef d’équipe de Cope, Buddy Parrot, a déclaré en riant à CBS que son pilote avait un problème après la course : “Il ne sait pas où est la victoire Lane. “est.”

Cope a finalement trouvé la voie de la victoire et 10 courses plus tard au Dover Motor Speedway, il a remporté la deuxième et dernière victoire de sa carrière de 428 courses en Coupe.

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RacingOne
RacingOne

Bien que 32 ans se soient écoulés depuis sa victoire à Daytona, Cope a parfois l’impression que c’était hier.

“De toute évidence, gagner le Daytona 500 est un moment qui change la vie”, a déclaré Cope. “C’est un moment qui vous propulse vers l’avant – si vous êtes relativement au début de votre carrière, comme je l’étais alors – et qui rehausse certainement votre profil de manière significative. Nous avons fait le David Letterman Show, le George Michael Sports Machine Show, fait beaucoup de choses à l’échelle nationale. Ils ont été remarqués dans les aéroports et partout.

«Nous avons remporté deux courses de coupe, une course Busch et des pôles. Dans l’ensemble, je suis très content de la façon dont ça s’est passé. Je veux dire que j’aurais probablement aimé rouler plus longtemps, peut-être en compétition et dans une course de compétition, quand j’en ai eu l’opportunité. Mais nous avons tiré le meilleur parti de chaque opportunité que nous avions, nous avions beaucoup de gens formidables qui croyaient en nous, comme des sponsors, et nous maintenons encore beaucoup de ces relations aujourd’hui.”

Et ce ne sont pas seulement les relations au sein de l’entreprise. Les fans ont joué un grand rôle dans la carrière de Cope et le font encore aujourd’hui.

“C’est très humiliant et je suis très reconnaissant pour ces moments et ces interactions avec les gens que j’ai toujours été”, a déclaré Cope. “J’ai vraiment essayé de donner du temps aux gens dans ma carrière.

“Même aujourd’hui, je suis toujours reconnu par les fans quand je vais quelque part. Je reçois aussi beaucoup de courrier de fans, je reçois des lettres et des cartes à signer tous les jours. Je suis vraiment heureux que les gens réfléchissent encore à ce que nous avons fait et accompli et aient un certain sentiment de connexion avec moi. Je suppose que.

“Et je pense que plus vous vieillissez, plus vous devenez réfléchi. Évidemment, j’ai eu la chance de le faire pendant longtemps et j’y ai toujours un lien. J’apprécie chaque moment de lui.”

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D’une certaine manière, Cope était un homme de la renaissance tout au long de sa carrière de pilote. Il a conduit pour un certain nombre de légendes du sport, dont Bobby Allison, Cale Yarborough et Bud Moore du NASCAR Hall of Fame.

Il a possédé et géré ses propres équipes dans les séries Cup et Xfinity pendant plusieurs années.

Il a fait de nombreux travaux télévisés et parlé en public, est un golfeur scratch et est même apparu sur un CD de musique de 1997 intitulé Lonnie Hillard’s Race Tracks II avec d’autres pilotes NASCAR Ron Hornaday Jr., Kenny Wallace, Brett et Todd Bodine et Bobby Allison ont chanté.

À 62 ans, il s’est qualifié et a participé au Daytona 500 2021, faisant de lui l’un des rares pilotes de l’histoire de NASCAR à avoir participé à cinq décennies différentes. À la fin de la saison dernière, Cope et sa femme Elyshia ont vendu leur participation dans StarCom Racing et sont à la recherche de nouveaux projets.

“Nous pensions juste à ce que nous voulions faire, à la suite ?”, a déclaré Cope. «À ce moment-là, c’était vraiment plus une mission de reconnaissance pour nous. Est-ce que je veux prendre ma retraite, ma semi-retraite, jouer plus au golf, aller à la maison de la plage, qu’est-ce qu’on veut faire ?

“En réalité, j’aimerais toujours aller sur la piste de course. Elyshia (qui a récemment lancé sa propre entreprise en tant que coach de santé certifié) et moi aimons être sur le circuit sous une forme ou une autre. J’ai proposé quelques choses qui impliquent de faire de la consultation et de faire un truc de tasse limitée et ainsi de suite, ce qui pourrait être quelque chose que je vais examiner, mais je ne me suis pas encore engagé à faire tout cela.

“J’ai aussi aidé mon cousin Nick Tucker qui possède Nitro Motorsports. Il dirige une entreprise de karting et dirige des karts à pédales pour les fils de Kevin Harvick, Kyle Larson et Kyle Busch. Il vient également de lancer un programme Trans Am TA2 avec quelques coureurs et ils ont déjà eu du succès là-bas. J’essaie juste de peut-être l’aider là-bas. C’est amusant pour nous, il y a 12 courses et nous avons passé un très bon moment jusqu’à présent, donc c’est ce que nous faisons et ce que je pense que nous allons faire cette année.”

Même à 63 ans, tout comme son copain Morgan Shepherd, qui a atteint la fin des années 70, Cope n’est pas prêt à abandonner définitivement son costume de pompier. Il a également l’œil sur la création d’un calendrier de course partiel s’il peut rassembler la bonne situation et les bons sponsors.

“Honnêtement, je ne sais pas”, a déclaré Cope, qui vit au nord de Charlotte avec sa femme. “Je pense que c’est vraiment quelque chose avec lequel j’aimerais encore jouer.”

Et bien qu’il ne ferme pas complètement la porte lors d’un départ occasionnel en Cup ou Xfinity, Cope est également passionné par d’autres formes de course automobile.

“J’ai pensé à peut-être acheter une voiture Ferrari Challenge en plus de faire quelque chose avec le programme TA2 de Nick”, a déclaré Cope.

Puis il a ajouté en riant une récente réunion qu’il avait eue au Sebring International Raceway près de Daytona.

“Je viens à Sebring et Wally Dallenbach (Jr.), (Joe) Nemechek et (Mike) Skinner sont tous là-bas, ils ont leurs voitures et ils conduisent tous. J’ai également parlé à Paul Menard de la possibilité de faire quelques courses dans notre voiture TA2 et il était ouvert à cela.

“Nous examinons simplement différents scénarios. Je pourrais conduire à Watkins Glen ou peut-être n’importe quelle voiture de la série GT, une GT3 ou GT4, juste quelque chose où je pourrais la mettre sur la piste… en quelque sorte arriver et conduire.

“Bien sûr, nous voulons être compétitifs parce que nous sommes toujours compétitifs, mais il s’agit plus de piloter quelque chose et de s’amuser. Nous essayons juste de trouver notre chemin vers le prochain chapitre.”

Jared C Tilton |  Getty Images
Jared C Tilton | Getty Images

Le dossier Derrike Cope :

* Âge: 63

* Ville natale: Spaway, Washington.

* Épouse: Elyschia.

* Enfants: Aislinn, 28 ans, docteur en naturopathie ; McKinley, 26 ans, entraîneur sportif ; Zoé, 19 ans, étudiante en études d’esthéticienne et d’infirmière.

Faits saillants de carrière :

* Carrière en Coupe NASCAR : 428 courses, deux victoires, six top 5 et 32 ​​top 10. Aussi un poteau. Meilleure saison : 15e (1995).

* Carrière dans la série NASCAR Xfinity : 280 courses, une victoire, deux top 5 et huit top 10. Aussi un poteau. Meilleur résultat de la saison : 20e (2011).

* Carrière dans la série NASCAR Truck : 15 courses, un top 10. Meilleure fin de saison : n’a jamais diffusé une saison entière dans la série.

L’écrivain vétéran du sport automobile Jerry Bonkowski se spécialise dans l’écriture de Where Are They Now? Histoires pour NASCAR.com. Parmi ceux qu’il a réalisés jusqu’à présent, citons Ernie Irwan, Steve Grisson, Johnny Benson, Stacy Compton, Mike chance, Doug Richert, Brian Scott, Robbie Gordon, Ricky Craven, Terry Labonté, Kenny Wallace, Trevor Bayne, Ken Schrader, Shawna Robinson, Sam Hornisch Jr., Bobby Labonté, Greg Bifflé, Ricky Rudd, Darrell Waltrip, Marc Martin, Marcos Ambroise et Jean-Paul Montoya.

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