Perez fait le travail demandé par Red Bull – et plaide pour 2023

Pour citer le mot qu’il a utilisé après le Grand Prix d’Arabie Saoudite pour décrire le chronométrage malheureux de la voiture de sécurité qui lui a coûté la tête de la course, Sergio Perez a connu un début “douloureux” de Formule -1 dont la saison 2022 a souffert. Mais bien qu’il n’ait obtenu qu’une quatrième place pour son effort, il était en fait en pleine forme plus tôt dans l’année.

Le joueur de 32 ans est entré dans la campagne considérée par certains comme un conducteur de canard boiteux garanti d’être remplacé pour 2023. Mais il y avait toujours plus à venir que ce qu’il avait montré lors de sa première saison inégale chez Red Bull et Perez était convaincu que le lancement d’un nouveau projet de voiture faciliterait son entrée dans la flotte.

Le Red Bull 2021 était une machine délicate – penchée haut, parfois survirante et elle nécessitait un pilote avec la capacité surnaturelle de Max Verstappen pour en tirer constamment la vitesse. La grande majorité des pilotes auraient eu du mal à faire beaucoup mieux au cours de la saison que le déficit de qualification ajusté de Perez de 0,479%.

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Perez a eu ses moments l’année dernière et les faits saillants ont montré exactement pourquoi Red Bull l’a signé. A Bakou, il était parfaitement placé pour recoller les morceaux après la crevaison de Verstappen, tandis qu’en Turquie et notamment à Abu Dhabi, il a brillamment handicapé Lewis Hamilton. Il y a également eu trois podiums consécutifs qui ont donné un nouveau souffle à la candidature de Red Bull au championnat des constructeurs.

Malheureusement trop de week-ends n’étaient pas à ce niveau. Il n’y a eu qu’un seul autre podium en France, avec un retour de cinq top trois en 22 courses n’étant pas assez bon. Il était parfaitement clair que Perez devait s’améliorer cette année pour avoir une chance de gagner une troisième année chez Red Bull.

Ça a bien commencé. La Red Bull RB18 est une voiture fondamentalement différente, qui convient beaucoup mieux aux compétences de Perez. C’est une voiture plutôt sous-vireuse, mais pas excessivement, ce qui convient mieux au style de conduite préféré de Perez. Verstappen peut tout conduire, bien sûr, il a donc adapté son style sans effort à une approche plus douce et plus progressive pour s’adapter à la voiture.

Mais cela a permis à Perez de commencer la saison plus près de son coéquipier. À Bahreïn, il s’est qualifié à 0.240s de Verstappen, ce qui n’était pas étonnant mais se situait dans les trois dixièmes théoriques que l’équipe avait en tête pour son numéro deux. Mais en Arabie saoudite, il a été superbe en Q3, tournant sept dixièmes plus vite que lors de toutes les séances précédentes et décrochant sa première pole position.

Ce tour était un exemple admirable de l’engagement qu’il peut avoir dans une voiture qui lui convient et a également démontré les compétences de gestion des pneus que Perez a utilisées avec succès tout au long de sa carrière en F1. Il a gardé le pneu en vie tout au long du tour et a martelé dans un secteur final brillant pour assurer la pole position.

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Il a bien terminé le premier relais de la course, mais a ensuite pris la décision fatidique de le faire entrer à la fin du 15e tour après que Ferrari ait signalé son intention de chasser Charles Leclerc. C’était la bonne décision, mais il y a toujours le risque d’une voiture de sécurité lorsque Nicholas Latifi s’écrase contre le mur et crée la situation exacte que Perez craignait.

“Nous sommes très déçus par Checo car quel tour incroyable hier pour décrocher la pole”, a déclaré le patron de l’équipe Red Bull, Christian Horner, après la course.

«Il a ensuite transformé cela en leadership. Il a magnifiquement contrôlé la course. Nous sommes entrés dans les stands dans le tour dont nous avions discuté avant la course, puis, boum : une voiture de sécurité.

« Et comme nous le savons avec les voitures de sécurité, parfois elles travaillent avec vous, parfois elles travaillent contre vous. Et c’était très malheureux pour lui.

Sergio Pérez Christian Horner Red Bull F1

Bien qu’il n’ait pas réussi à s’en remettre et qu’il n’ait pas réussi à attaquer Carlos Sainz de Ferrari pour la troisième place après avoir manqué de peu de le faire sortir des stands, ce pari lui avait coûté une chance de gagner. Qu’il ait persévéré ou qu’il ait été dépassé par Leclerc ou ordonné de laisser passer Verstappen fait l’objet de spéculations. Mais le fait était qu’il s’était positionné pour gagner et courait la course bien avant que la malchance ne frappe.

Red Bull garde évidemment un œil sur les progrès de Perez. Il aurait pu gagner en Arabie Saoudite et serait certainement monté sur le podium si la course s’était déroulée normalement, alors qu’il aurait terminé troisième à Bahreïn si sa voiture avait tenu encore cinq kilomètres sans souffrir du pare-vapeur de carburant qui affectait les performances et couper l’alimentation a provoqué sa rotation. Même si ce problème n’avait pas été là et que Verstappen ne s’était pas arrêté aussi, il aurait terminé un solide quatrième.

Si Perez peut maintenir ce niveau de performance – et cela ne veut pas dire qu’il bat Verstappen à mi-chemin des qualifications, il reste juste dans le stade – alors Red Bull envisagera de le garder très sérieusement. Ce serait Perez qui ferait exactement le travail d’acte de soutien solide pour lequel il a été signé.

Mais le plus important est que Perez le soutienne. Les faits saillants n’étaient pas un problème l’an dernier, c’était une question de régularité. Helmut Marko a indiqué que les progrès de Perez seront suivis de très près et a laissé entendre qu’une décision pour 2023 pourrait intervenir à la mi-saison. Jusqu’à présent, Perez a fait son travail, augmentant la probabilité de rester. S’il peut tenir la douzaine d’épreuves suivantes, il est dans une excellente position.

Cependant, Red Bull ne manque pas d’alternatives. Marko a également suggéré d’évaluer les performances de Perez contre celles de Pierre Gasly à AlphaTauri. Il a toujours fait du bon travail aux côtés de Verstappen chez Red Bull en 2019 depuis qu’il a été relégué à Toro Rosso après une demi-saison difficile.

Sa saison a bien commencé, terminant huitième en Arabie saoudite et perdant des points à Bahreïn sans faute de sa part – et étant en Q3 dans une voiture marginale du top 10 lors des deux événements. Compte tenu de ce que Gasly a accompli au cours des deux dernières saisons et demie, il est presque certain qu’il maintiendra ce niveau de performance, ce qui signifie que ses espoirs d’un rappel Red Bull dépendront de la sous-performance de Perez combinée à la préparation de l’équipe pour y retourner. un pilote dont l’approche globale n’a pas si bien fonctionné.

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Et même si Gasly n’est pas considéré comme la bonne personne pour le poste, étant donné l’attrait d’un siège Red Bull, il existe une myriade d’autres options. Perez ne peut pas prendre le mandat et une réticence à retourner à Gasly garantira qu’il reste.

Le marché plus large des pilotes est terminé pour Perez. Ce qui compte, c’est qu’il livre et se rapproche le plus possible de l’ailier parfait de Verstappen. Et ne vous y trompez pas, Red Bull l’a dans l’équipe exactement pour cela, non pas pour étouffer ses performances mais simplement parce que l’histoire nous montre à quel point il est difficile de suivre un très bon pilote en tant que coéquipier.

Il suffit de regarder comment cela s’est passé pour Valtteri Bottas, qui le déchire maintenant au milieu de terrain pour Alfa Romeo, alors qu’il affrontait Lewis Hamilton chez Mercedes.

Si Perez peut maintenir ce niveau de performance, il est bien placé pour conserver sa place dans l’équipe en 2023. Il n’y a eu que deux courses jusqu’à présent, toutes deux sur des parcours adaptés à ses capacités, il a donc encore beaucoup à prouver.

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Mais Perez a toujours eu un avantage après ses difficultés en 2021 et jusqu’à présent, il a justifié sa confiance qu’il est un pilote avec les bonnes compétences pour aider non seulement les ambitions de titre des pilotes de Verstappen, mais aussi les espoirs de Red Bull de remporter le championnat des constructeurs.

oigari