Pourquoi Elon Musk et Tesla soutiennent une mine de nickel du Minnesota

Alors que les constructeurs automobiles du monde entier fixent des objectifs ambitieux pour l’électrification des véhicules, de nombreux acteurs de l’industrie considèrent le nickel – partie intégrante de la plupart des batteries lithium-ion – comme un obstacle majeur.

Bien qu’il y ait suffisamment de nickel dans le sol pour soutenir une montée en puissance majeure des véhicules électriques, il n’y a pas suffisamment de projets miniers ou d’usines de traitement proposés pour produire le type de nickel de haute qualité nécessaire aux batteries de véhicules électriques.

Pendant ce temps, selon Mark Beveridge de Benchmark Mineral Intelligence, la teneur en nickel des cellules de batterie continue d’augmenter. Parce que plus de nickel signifie densité d’énergie.

Nous nous dirigeons vers, vous savez, 90% de la cathode pour certains types de cellules spécifiques est en nickel”, a déclaré Beveridge.

La Russie est riche en nickel de haute qualité et son invasion de l’Ukraine a fait grimper les prix à des niveaux record par crainte de ruptures d’approvisionnement, ce qui a même conduit la Bourse des métaux de Londres à suspendre le commerce du nickel pendant une semaine.

Pendant ce temps, les États-Unis manquent de ressources nationales en nickel. La mine Eagle dans le Michigan est la seule mine de nickel primaire du pays et devrait fermer en 2025.

Entrez dans la mine Tamarack proposée par le Minnesota, développée par Talon Metals et le géant minier Rio Tinto. En attendant toujours l’approbation, Talon a déjà conclu un accord d’approvisionnement avec Tesla pour introduire le nickel Tamarack dans les batteries EV.

Les employés de Talon Metals observent un échantillon de carotte sur le site de la mine de nickel proposée par la société à Tamarack, Minnesota

Talon Métaux

Ailleurs, cependant, le pipeline de projets pour de nouvelles mines de nickel à haute teneur s’est largement tari et les communautés résistent souvent aux propositions de nouveaux projets miniers.

La mine Tamarack ne fait pas exception.

Paula Maccabee, une avocate du Minnesota qui est directrice du plaidoyer et avocate de l’association à but non lucratif WaterLegacy, a des questions. “Combien de nickel se retrouvera-t-il dans notre eau potable ? Où ira le nickel toxique si une mine souterraine présente des lacunes et des fissures ?”

Différents types de gisements de nickel

Actuellement, la majeure partie du nickel mondial est utilisée dans l’industrie de l’acier inoxydable. Beveridge estime que les batteries représentent un peu plus de 10 % de la demande totale, même si cet équilibre devrait changer rapidement au cours des prochaines décennies.

En effet, si nous envisageons 10 à 15 ans dans le futur, nous envisageons un avenir où le secteur des batteries pourrait fournir plus de 50 % de la demande unitaire de nickel d’ici là. »

Mais tout le nickel n’est pas de haute qualité pour être utilisé dans les batteries EV – il doit s’agir de nickel dit de “classe 1” avec une pureté d’au moins 99,8 %. Aucun nickel n’est naturellement aussi pur ; tout est à peaufiner. Mais plus la teneur du dépôt de nickel d’origine est élevée, plus il est facile et économe en énergie de le traiter.

L’emplacement de la mine Tamarack proposée est un gisement de sulfure de nickel à haute teneur.

« Vous savez, nous avons vu certaines de nos teneurs jusqu’à 12 % de nickel, ce qui est très élevé à l’échelle mondiale. Ce sont quelques-unes des notes les plus élevées que j’ai vues dans ma carrière », a déclaré Brian Goldner, directeur de l’exploration et des opérations de Kralle.

Les sulfures de nickel se trouvent généralement dans les profondeurs de la terre et sont extraits via des mines souterraines. Actuellement, les États-Unis se procurent la plupart de leurs sulfures de nickel au Canada, en Norvège, en Australie et en Finlande, mais il y a très peu de nouvelles mines de sulfure dans les usines.

Le nickel supplémentaire peut provenir de la latérite, un type de minerai de nickel à faible teneur mais plus courant trouvé près de la surface de la terre et extrait dans des mines à ciel ouvert. L’Indonésie et les Philippines exploitent le plus de latérites, tandis que l’Australie et le Brésil ont également de grandes réserves.

Une mine de latérite de nickel en Nouvelle-Calédonie.

Getty Images

Le problème est que la mise à niveau de la latérite de nickel à faible teneur pour une utilisation dans les batteries de véhicules électriques nécessite des processus extrêmement énergivores, tels que

“L’empreinte carbone serait de l’ordre d’environ 15 à 20 fois supérieure à ce que nous pouvons réaliser avec un gisement comme celui que vous avez au projet Tamarack”, a déclaré Henri van Rooyen, PDG de Talon Metals.

C’est l’une des raisons pour lesquelles de nombreux acteurs de l’industrie des véhicules électriques estiment qu’il est important de développer de nouvelles mines de sulfure de nickel, en particulier aux États-Unis et dans des pays alliés comme le Canada, explique Beveridge.

Non seulement cela rapproche potentiellement l’approvisionnement d’un futur utilisateur final, un utilisateur final nord-américain, mais cela donne également à cet utilisateur final l’occasion de dire qu’il utilise une source de nickel plus propre, ce qui est évidemment bon pour la commercialisation de son produit. .”

Mais si tous les constructeurs automobiles nationaux veulent s’approvisionner en nickel à partir de ces mines à faible émission de carbone, Beveridge dit qu’il n’y a tout simplement pas assez d’approvisionnement pour faire le tour en ce moment. Il pense que le gouvernement devra peut-être inciter les constructeurs automobiles à s’approvisionner en nickel à partir de mines de sulfure plutôt que de mines de latérite, encourageant ainsi davantage d’exploration et de développement minier.

Dans l’ensemble, cependant, l’exploitation minière n’est qu’une étape dans la chaîne d’approvisionnement complexe du nickel. Une fois le nickel extrait, il est souvent envoyé dans un autre pays pour être raffiné ou converti en sulfate de nickel et renvoyé à l’étranger pour l’assemblage de la batterie. Tout ce transport ne fait qu’ajouter à l’intensité carbone de l’ensemble du processus.

tandis que là Des projets de raffineries de nickel nationales sont en cours d’élaboration, les États-Unis n’en ont actuellement aucun. Même si Tamarack est opérationnel à sa date cible de 2026, ce nickel pourrait encore être expédié dans le monde entier avant de se retrouver sur les véhicules électriques américains.

Préoccupations environnementales et alternatives

Avant toute chose, la mine Tamarack doit passer par le processus d’évaluation environnementale et d’obtention de permis. Et rien ne garantit que ce sera aussi rapide et facile que Talon l’espère.

La principale préoccupation concernant l’extraction de sulfure est le potentiel de pollution des eaux souterraines et de surface environnantes. Au Minnesota, des poursuites ont retenu pendant 17 ans un autre projet de mine de sulfure de cuivre dans le processus d’évaluation environnementale et d’autorisation. Maccabee, qui était partie civile dans plusieurs de ces poursuites, affirme que le projet Tamarack soulève des préoccupations bien connues.

« Il y a beaucoup de réunions communautaires et beaucoup de sensibilisation. Mais quand l’église a demandé, Quelle est la preuve? Où est votre preuve hydrologique de l’endroit où la pollution irait…? Vous n’avez reçu aucune information. “

Talon espère commencer le processus d’examen environnemental au début de l’année prochaine, donnant au public l’accès aux informations que Maccabee souhaite. Cependant, elle craint que les régulateurs et le public ne soutiennent prématurément le projet si toutes les données ne sont pas publiées à l’avance.

Si Talon est repoussé et retardé par la communauté, cela pourrait entraîner l’annulation de son accord avec Tesla. Le constructeur automobile peut renoncer à l’accord si la mine n’est pas opérationnelle d’ici 2026.

Adrian Gardner, analyste principal du nickel chez Wood Mackenzie, pense que c’est un objectif trop ambitieux. “C’était un peu plus tôt que possible, faisable de notre point de vue, pour obtenir les permis et la construction approuvée.”

Mais Gardner pense que le recyclage des batteries lithium-ion, par opposition à l’exploitation minière, pourrait de toute façon fournir un approvisionnement en nickel à rendement plus élevé et plus durable. Bien que cette technologie soit encore assez récente, des sociétés de recyclage de batteries telles que Li-Cycle et Redwood Materials ont déjà noué des partenariats avec de grands constructeurs automobiles.

Les palettes avec des batteries lithium-ion déchargées chez JB Straubels Redwood Materials sont prêtes à être recyclées.

Il y a au moins cinq ou six entreprises rien qu’aux États-Unis, chacune avec ses propres technologies exclusives », déclare Gardner, bien qu’il doute que le recyclage à lui seul fournisse tout le nickel nécessaire. « Sera-ce suffisant pour répondre à toute la demande de VE ? J’en doute, mais c’est cohérent avec les technologies traditionnelles disponibles et utilisées aujourd’hui.”

Même si le recyclage des batteries augmente et devient moins cher, l’extraction du nickel fera toujours partie de l’équation. Le projet Tamarack, s’il est approuvé, ne ferait qu’une petite brèche dans la pénurie mondiale de nickel. Cependant, l’équipe de Talon espère que ce projet contribuera à prouver que l’exploitation minière peut être effectuée de manière écologiquement responsable.

Je veux que nos équipes puissent dire qu’on l’a trouvé. Nous l’avons développé… Des métaux verts et socialement responsables”, a déclaré van Rooyen, “et qu’il alimente nos véhicules et que ces métaux sont recyclés dans la prochaine batterie et la prochaine batterie. Je suis donc parti depuis longtemps et ces métaux vivront.

Regardez la vidéo pour en savoir plus sur l’extraction du nickel et voir les opérations à la mine proposée par Talon Metal à Tamarack, Minnesota.

oigari