Remontez le temps : les premiers jours remontent à Martinsville

Clay Campbell connaît exactement la photo dont vous parlez et acquiesce avant même que vous ne puissiez prononcer les mots.

“Il n’y a pas beaucoup de photos de Red Byron”, a-t-il dit, “mais…”

RacingOne
Centre de recherche et d’archives NASCAR | Getty Images

Dans ce tableau historique ce Photo, il y a le pilote qui deviendrait le premier champion de la NASCAR Cup Series avec un sourire presque satisfait sur son visage. Byron est couvert de terre, portant des lunettes de soleil d’après-guerre et tenant une cantine pour se rafraîchir. Les courses de stock car étaient à peine organisées à l’époque, et le sommet historique du Streamline Hotel à Daytona Beach, en Floride, était encore à quelques mois. Mais cette image a capturé un Byron de 32 ans battu par les intempéries le 7 septembre 1947, après être devenu le premier vainqueur du Martinsville Speedway, l’hippodrome que le grand-père de Campbell a poussé dans une brèche dans le centre de la Virginie quelque 75 ans plus tôt.

“Si vous regardez en arrière ce jour-là et si je ne me trompe pas, peut-être qu’il avait une corde attachée autour de sa taille pour une ceinture de sécurité, je ne sais pas”, a déclaré Campbell, président de longue date du speedway. “Mais vous savez, c’étaient des casse-cou, ils étaient vraiment des casse-cou là-bas. Il n’y avait rien de sûr dans ces voitures, elles n’avaient aucun dispositif de sécurité et beaucoup d’entre elles les ont emmenées sur la piste pour les piloter.

L’image poussiéreuse et moisie de Byron offre le premier week-end de NASCAR de la saison, qui donne le coup d’envoi du Blue-Emu Maximum Pain Relief 400 de samedi soir (19 h 30 HE, FS1, MRN, SiriusXM) – la 147e série de coupes – son point culminant, un événement pittoresque au début de la riche histoire de la route.

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La course de samedi sera la première pour la nouvelle génération de stock car de septième génération, qui a inauguré une nouvelle ère de course dans la première série de NASCAR cette année. La portée de Martinsville est si large que ses premiers événements ont précédé la Gen 1.

“Nous avons couru à Martinsville avant qu’il n’y ait un nous”, a déclaré le vice-président de NASCAR, Mike Helton, en visitant l’exposition qui a ouvert ses portes plus tôt cette semaine pour commémorer la célébration du diamant de la piste.

C’est vrai. Le fondateur de NASCAR, Bill France Sr., a aidé à organiser ce premier événement, mais la course de stock-car modifiée a précédé la première saison de compétition de l’organisme de sanction.

Environ 6 000 fans ont assisté à ce programme inaugural à Martinsville, qui consistait en trois manches de qualification de 12 tours, une course de consolation de 15 tours et une course principale de 50 tours. L’entrée est de 2 $ et les enfants de moins de 12 ans sont admis gratuitement lorsqu’ils sont accompagnés d’un adulte payant. Byron a remporté 500 $ sur la bourse de 2 000 $. Deux ans plus tard, il gagnera à nouveau à Martinsville, mais cette fois dans la nouvelle division Strictly Stock qui deviendra la NASCAR Cup Series. Cette victoire l’a aidé à se rapprocher du premier championnat de la saison inaugurale du circuit.

H. Clay Earles, le grand-père de Campbell, a fondé la piste avec un grand risque financier personnel – un risque encore plus grand après que deux premiers investisseurs se sont retirés et que la France a ouvert la porte pour se joindre en tant que partenaires. Les courses de stock-cars n’étaient pas encore devenues une activité durable et lucrative, mais Earles pouvait imaginer ce qu’il adviendrait des 30 acres qu’il avait achetés pour la première fois de la propriété agricole de la famille McCrickard entre les villes de Ridgeway et Martinsville.

Earles a dérivé à travers un fourré envahi par la végétation lorsqu’il a exploré la terre pour la première fois. Peu de temps après, ses équipes ont creusé un ovale d’un demi-mille de lignes droites longues et étroites et de virages serrés – un tracé qui devait sa forme aux collines qui l’entouraient et au chemin de fer qui bordait la route opposée.

“La façon dont c’est ici maintenant, vous auriez pu le mettre comme ça”, a déclaré Campbell. “Et je pense que c’était juste un coup de chance que ça se soit passé comme ça. Il existe de nombreuses pistes de 800 mètres à travers le pays, mais aucune n’a cette forme. Il a un style de course unique que personne d’autre n’a.

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Un autre facteur qui a permis à Martinsville de se démarquer au début des courses de stock car était l’attention portée par la piste aux commodités des fans – une rareté à une époque qui regorgeait d’organisateurs de courses nocturnes. Après que le chemin de terre défoncé ait soulevé des nuages ​​de poussière dans les premières années, Earles a construit Martinsville en 1955 pour devenir l’un des premiers courts tronçons pavés sur l’hippodrome. Deux ans plus tard, North Wilkesboro Speedway – une autre piste charter pour la Cup Series – a emboîté le pas.

Mais Earles a également pris un soin particulier à embellir la piste qu’il a construite. Des buis et des azalées bordaient autrefois les murs de soutènement des virages, et même les toilettes rudimentaires des premiers jours du circuit étaient ornées de parterres de roses à proximité.

“Je me souviens que les gens me demandaient : ‘Pourquoi veux-tu faire ça ? C’est une piste de course », a déclaré Campbell. “Il a dit:” Pourquoi une piste de course ne peut-elle pas être jolie? C’était son processus de réflexion et il a toujours voulu qu’on s’occupe bien de lui.

Les premiers reportages avant cette première course vantaient Martinsville comme “l’une des meilleures pistes de terre d’un demi-mile aux États-Unis”, un lieu ultramoderne avec une tribune spacieuse. Quelque 75 ans plus tard, ces fonctionnalités sont toujours à la pointe de la technologie, y compris le système d’éclairage à LED qui illuminera les trois courses nocturnes du triple en-tête NASCAR National Series de cette semaine.

Campbell a également noté, dans ce qui était un refrain commun, que l’équipe de gestion de la piste a été prudente lors de la modification des terrains du circuit. Martinsville a dû s’adapter et grandir pour se positionner pour l’avenir sans sacrifier le charme rustique du lieu.

Beaucoup de choses ont changé en 75 ans, mais la forme et l’esprit de la piste n’ont pas changé.

“C’est ainsi que l’entreprise a évolué depuis la première victoire historique de Red Byron ici”, a déclaré Campbell. “Vous avez raison, cette cantine et son visage sale et les lunettes et quel que soit le casque qu’il portait – nous avons parcouru un long chemin et Martinsville en fait partie depuis 75 ans. Nous sommes donc vraiment excités et humbles à propos de tout cela, et je l’ai dit d’innombrables fois aujourd’hui : j’attribue la majeure partie de notre succès à nos fans. Sans eux, nous ne serions pas là depuis 75 ans.

oigari