Un marché du crédit défie le ralentissement des transactions et se dirige vers une année record pour les fusions et acquisitions

(Bloomberg) – Une partie du marché mondial du crédit défie les craintes de guerre, d’inflation et de récession pour établir un nouveau record de fusions et acquisitions. Et ses négociateurs ne semblent pas encore en avoir fini.

La frénésie d’achat affecte les obligations de prêts garantis, le marché de 1 000 milliards de dollars qui achète des prêts à effet de levier et les reconditionne en obligations présentant divers degrés de risque. Carlyle Group Inc. a racheté CBAM Partners de Todd Boehly le mois dernier pour devenir le plus grand gestionnaire de CLO, tandis que Blue Owl Capital Inc. a acheté Wellfleet Credit Partners en avril pour commencer une entrée dans l’espace.

Au cours des dernières semaines, il y a eu pas moins de cinq prises de contrôle par des magasins de prêt américains alternatifs spécialisés dans les CLO ou les lots de véhicules titrisés. C’est le plus élevé du calendrier à ce jour et rivalise avec le record d’une année complète depuis au moins 2010, selon une étude de Citigroup Inc. L’Europe suit la tendance avec deux fusions jusqu’à présent.

« Plus c’est gros, mieux c’est pour les CLO. La taille compte », a déclaré Mark Jenkins, responsable du crédit mondial chez Carlyle.

La vitesse de transaction record serait impressionnante dans n’importe quel contexte. Mais cela contraste fortement avec le reste du paysage des fusions et acquisitions, qui a connu une baisse de plus de 9 % cette année, la volatilité accrue et l’incertitude croissante ayant freiné l’activité dans le monde.

Le flot de CLO montre à quel point les rendements plus élevés des investissements alternatifs en crédit sont devenus populaires. Les gestionnaires de fonds doivent se développer et proposer davantage d’offres, en particulier celles à taux flottants, alors que la Réserve fédérale et les autres banques centrales se préparent à ce qui sera probablement le cycle de hausses de taux le plus fort depuis des décennies.

Les prêts à effet de levier et les CLO paient un spread fixe au-dessus d’un taux d’intérêt de référence et sont donc l’un des rares investissements financiers de cette ampleur qui offre une certaine protection contre la hausse des taux d’intérêt.

“Le moteur global a été la consolidation dans le domaine du crédit alternatif”, a déclaré Jim O’Brien, PDG de Napier Park Global Capital, qui a récemment annoncé une vente à First Eagle Investment Management. “Cela est motivé à la fois par les investisseurs institutionnels qui cherchent de manière plus agressive à investir dans des produits de crédit alternatifs à rendement plus élevé, et par les investisseurs de détail qui entrent dans l’espace du crédit alternatif.”

Juste commencé

La vague de fusions et acquisitions n’en est peut-être qu’à ses balbutiements. Les vendeurs potentiels peuvent être à la recherche d’un paiement lucratif ou du confort de faire partie de groupes plus importants.

Parmi les acheteurs potentiels, la société de prêt Investcorp a fait part de son désir d’acheter un gestionnaire de CLO et figurait parmi les prétendants à CBAM. BNY Credit a mis en place le signe de vente de sa branche d’investissement en dette Alcentra, qui a suscité l’intérêt d’entreprises telles que le géant du capital-investissement KKR & Co, a rapporté Bloomberg.

“Nous prévoyons une poursuite de la consolidation des gestionnaires de CLO à l’échelle mondiale”, ont déclaré les analystes de Citigroup dans un récent rapport co-dirigé par Maggie Wang, citant la concurrence intense comme facteur.

Les offres semblent venir avec des étiquettes de prix élevées. Carlyle a accepté d’acheter CBAM pour 787 millions de dollars, une valorisation élevée d’environ 13 fois les revenus d’honoraires, selon une personne proche du dossier, qui a demandé à ne pas être nommée car elle n’est pas autorisée à parler publiquement.

plus gros mieux ?

Pour certains comme Blue Owl, la stratégie consiste simplement à entrer dans le jeu. Les spécialistes du prêt personnel n’étaient pas présents dans les CLO de prêt dits largement syndiqués, qui sont ceux qui achètent des prêts et émettent des obligations, un marché qui a doublé depuis 2015 le directeur général de Blue Owl, Jerry Devito.

La croissance est importante pour les CLO, car les gestionnaires qui augmentent la richesse ont tendance à surperformer leurs pairs en termes de performance de la dette et des actions, a déclaré Wang de Citigroup.

Même pour les gestionnaires qui étendent rapidement leur empreinte, une telle croissance peut avoir un coût énorme. Selon le PDG de la société, O’Brien, la perspective d’emprunter pour la croissance a alimenté la décision de Napier de se vendre.

“À un moment donné, nous avons dû élargir notre distribution et notre base de produits pour rester compétitifs”, a déclaré O’Brien. “Dans notre perspective de deux à trois ans, il est devenu clair que nous devions emprunter pour croître ou faire partie d’une acquisition qui avait du sens pour Napier Park et nos investisseurs.”

Mais certains investisseurs craignent que plus gros ne soit pas nécessairement meilleur. Lorsque les managers qui ont bien performé sont court-circuités pour des marques plus connues, cela fausse le marché. Et ceux qui détiennent des avoirs massifs peuvent ne pas être aussi pointilleux sur l’achat d’actifs, selon l’argument.

“Je m’attends à davantage de fusions”, a déclaré Andrew Lennox, gestionnaire de portefeuille senior chez Federated Hermes, qui investit dans les CLO. “Vous avez besoin d’échelle pour établir des relations avec les banques et obtenir des subventions. Mais nous prenons soin de filtrer les gestionnaires qui sont si grands qu’ils achètent simplement le marché des prêts à effet de levier. La taille n’est pas l’alpha et l’oméga lors de la sélection des gestionnaires de CLO. »

Ces accords peuvent inclure plus que des CLO. Napier est également forte dans les prêts opportunistes et les investissements tels que la location d’équipement. La filiale d’Equitable Holdings, AllianceBernstein, recevra les CLO de CarVal Investors ainsi qu’un vaste portefeuille d’actifs de crédit privés allant de la dette en difficulté, des positions sur les marchés émergents et des actifs réels tels que des avions, des navires et des droits gaziers – et elle étend également sa portée géographique en dehors des États-Unis

CarVal bénéficie également de l’accès à un coût du capital inférieur et de la capacité de détenir plus d’actifs plutôt que d’avoir à les vendre, a déclaré Lucas Detor, directeur général de la société.

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